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Vera Atkins

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Vera Atkins est née à Bucarest, en Roumanie, le 16 juin 1908. La famille a déménagé en Angleterre en 1933, mais après quelques années, elle est retournée en Europe continentale pour étudier les langues vivantes à la Sorbonne.

Atkins retourna en Angleterre lorsque la France fut envahie par l'armée allemande en mai 1940. Elle rejoignit la section française du Special Operations Executive (SOE) en février 1941 et servit comme assistante de Maurice Buckmaster, le chef de la section française.

Son travail au SOE comprenait l'entretien des recrues, l'organisation de leur formation et la planification de l'accueil en France. L'une de ses tâches principales était de créer des couvertures pour tous les agents spéciaux qui étaient sur le point d'être envoyés sur le territoire occupé par l'Allemagne nazie. Pendant la Seconde Guerre mondiale, elle envoya 470 agents en France dont 39 femmes.

Après la guerre, Atkins passa un an à interroger des fonctionnaires et des gardes allemands qui travaillaient dans les camps de concentration pour découvrir ce qui était arrivé aux 118 agents spéciaux qui n'étaient pas retournés en Grande-Bretagne. Cela comprenait Yolande Beekman, Andrée Borrel, Madeleine Damerment, Vera Leigh, Gilbert Norman, Sonya Olschanezky, Eliane Plewman, Diana Rowden, Francis Suttill et Violette Szabo,

Atkins, qui a pris sa retraite à Winchelsea, dans le Sussex, n'a jamais écrit ses mémoires mais a donné de nombreuses interviews à ceux qui écrivaient sur l'histoire du Special Operations Executive. Vera Atkins est décédée le 24 juin 2000.

Vera Atkins, le cœur et le cerveau de la section française de Baker Street Irregulars, était une jeune femme très organisée avec un sourire faussement innocent et un sens aigu du détail. Elle avait une mémoire encyclopédique des réglementations locales dans les coins étranges de l'Europe et des subtilités de comportement qu'un étranger pourrait fatalement ignorer. Elle avait des sources privées de « morceaux de théâtre » qui renforçaient la couverture d'un agent ; tickets de tramway de la région où se rendait l'agent, programmes de concerts, paquets de cigarettes françaises froissés. Elle vérifiait l'agent ces derniers jours, aux repas, en conversation, au travail et même pendant le sommeil. Une glissade dans le versement du thé, une mauvaise utilisation du jargon, une réaction soudaine au son du vrai nom de l'agent, c'est ce qu'elle saisit. Comme d'autres commandants, elle a soigné l'agent lors des derniers briefings dans un appartement confortable à Orchard Court, près de Baker Street.

J'étais responsable du recrutement des femmes pour le travail, face à une forte opposition, je peux dire, de la part du pouvoir en place. À mon avis, les femmes étaient bien meilleures que les hommes pour le travail. Les femmes, comme vous devez le savoir, ont une bien plus grande capacité de courage et de solitude que les hommes. Les hommes veulent généralement une compagne avec eux. Les hommes ne travaillent pas seuls, leur vie a tendance à être toujours en compagnie d'autres hommes. Il y avait de l'opposition de la plupart des parts jusqu'à ce qu'elle monte jusqu'à Churchill, que j'avais rencontré avant la guerre. Il m'a grogné : « Qu'est-ce que tu fais ? Je lui ai dit et il a dit : « Je vois que vous utilisez des femmes pour faire ça », et j'ai dit : « Oui, ne pensez-vous pas que c'est une chose très sensée à faire ? et il a dit : « Oui, bonne chance à vous » » C'était mon autorité !

L'efficacité et l'intelligence remarquables d'Atkins s'accompagnaient d'une profonde humanité et d'un sens des responsabilités envers ceux qu'elle envoyait à une mort possible. Elle était souvent sérieuse et même sévère - "immaculée, tous les cheveux en place" avec un "sourire détaché et séraphique" comme l'a dit un agent. Parfois elle se moquait : un agent qui avouait être tombé amoureux provoquait la riposte « oh les foutus anglais... On n'a jamais ce genre de soucis avec les Français... Ils copulent et c'est tout ».

Mais il n'y avait aucun doute sur sa loyauté et son affection pour ses agents. Elle les a tous vus en personne, et comme elle s'en souvenait des années plus tard : "le fardeau du stress était probablement sur la personne qui les accompagnait. La prise de conscience qu'ils partaient pour une mission très dangereuse, et c'était probablement la dernière aperçu qu'ils auraient de la belle campagne à travers laquelle vous voyagiez avec eux, tandis que vous êtes resté tout à fait en sécurité à la fin. ce."

On sait depuis longtemps que le SOE s'intéressait à la force des femmes aussi bien qu'à la force des hommes. Conformément au principe habituel du corps - aller droit au but, au-delà de toutes les conventions sociales ou militaires qui pourraient gêner - un large usage militaire a été fait des femmes, tant dans l'état-major que sur le terrain. La majeure partie des opérateurs de chiffrement de base étaient des filles à la fin de leur adolescence, qui se sont avérées rapides, vives, précises et sûres. La plupart des employés, chauffeurs et téléphonistes, et bon nombre des opérateurs sans fil de la base, étaient également des femmes ; et des femmes particulièrement charmantes, intelligentes et sensibles, parlant généralement les langues pertinentes, animaient les écoles de détention et les appartements où étaient détenus les agents au cours des dernières heures ou jours ou semaines nerveux qui intervenaient entre la fin de leur formation et leur départ effectif en opérations.

Un travail moins habituel a été trouvé pour eux aussi. Le présent auteur a soutenu ailleurs, juste avant de commencer sur le présent sujet, qu'« il y a beaucoup de femmes avec des talents marqués pour l'organisation et le commandement opérationnel, pour qui un avenir distingué dans l'état-major pourrait être prédit si seulement l'état-major pouvait être trouvé suffisamment large d'esprit. de les laisser le rejoindre ». SOE était un personnel tellement large d'esprit. Il y avait des femmes officiers des opérations dans les sections AL, F et RF, et l'officier du renseignement de la section F, la remarquable Vera Atkins, était une femme ; (un chef de la section formation aurait même qualifié de « vraiment la personnalité la plus puissante du SOE). De plus, les femmes étaient librement utilisées sur les opérations sur le terrain, lorsqu'elles pouvaient accomplir des tâches ; dans certains cas avec beaucoup de succès, comme il apparaîtra, bien que dans d'autres

aussi avec un échec tragique. Certains des passages les plus noirs du dossier noir des crimes des nazis couvrent leurs relations avec les femmes agents du SOE.

Je dois prendre la guerre dans son ensemble. J'ai la plus grande admiration pour ces personnes (agents du SOE) et c'étaient des personnes que j'aimais, mais je ne peux pas dire qu'elles méritent plus qu'on se souvienne que - je pense qu'il ne faut pas les transformer en quelqu'un de plus héroïque que, disons , les jeunes pilotes de la RAF, sortant et connaissant parfaitement celui du groupe qui partait d'un aérodrome particulier, certains d'entre eux, peut-être jusqu'à la moitié, ne reviendraient pas.

Je ne sais pas ce qu'il faut se rappeler ou ce qu'il faut oublier. Je pense qu'il faut se rappeler à jamais que l'Allemagne - un pays civilisé - était capable de faire évoluer cette théorie de la race des maîtres, et ce qu'ils ont fait sur cette base aux Juifs et aux Polonais et aux gitans et dans tous les pays occupés dans lesquels ils ont écrémé l'intelligentsia. Les Allemands étaient très facilement conduits. Je pense que c'est quelque chose dont il faut se souvenir : à quel point il peut être facile de manipuler une nation entière.

L'intimidation est une chose terrible et son exercice est de plus en plus puissant, mais il y aura toujours un soulèvement de la décence naturelle. Il y eut de la résistance de certains en Allemagne, mais ils étaient peu nombreux. La plupart des gens l'ont simplement accepté.

Les gens ordinaires révèlent parfois des forces assez inattendues. Ces gens n'avaient aucun doute sur l'importance de vaincre le nazisme. Ils ont pris des risques en sentant que c'était un devoir ; ils ont fait un sacrifice volontaire.

Après la guerre, Vera Atkins a eu la tâche horrible de passer d'un camp de concentration à un autre, de découvrir quel avait été le sort des agents du SOE. Un certain nombre d'Allemands la trouvèrent comme un interrogateur redoutable. Hugo Bleicher de l'Abwehr, par exemple, considérait que son interrogatoire était le plus habile de tous ceux auxquels il fut soumis. Peter Churchill, lui-même ancien détenu d'un camp de concentration, a écrit qu'à la suite des enquêtes de Vera Atkins, les amis et les relations de ceux qui étaient morts dans les camps de concentration en raison de leurs liens avec le SOE pouvaient au moins être assurés que rien n'était épargné en essayant découvrir toute la vérité sur ce qui s'était passé.


Vera Atkins: Officier de l'escadron britannique SOE incroyablement courageux de la Seconde Guerre mondiale

Au début de la Seconde Guerre mondiale, les Allemands marchaient à travers l'Europe, et la Grande-Bretagne était la suivante. Le 16 juillet 1940, le Premier ministre britannique, Winston Churchill, a déclaré : « Enflammez l'Europe ! » Ainsi est né le Special Operations Executive (SOE) pour faire exactement cela.

Vera Maria Rosenberg est née le 16 juin 1908 à Galați, en Roumanie, d'un père juif allemand et d'une mère juive britannique. Elle a étudié les langues à la prestigieuse Sorbonne à Paris et a terminé ses études en Suisse avant de suivre une formation de secrétaire à Londres.

Malheureusement, son père a fait faillite en 1932 et est décédé peu de temps après, la forçant à retourner en Roumanie. En 1937, cependant, le nouveau gouvernement roumain était nettement pro-allemand et antisémite. Étant une femme intelligente, Rosenberg a décidé qu'elle était probablement mieux en Grande-Bretagne. Elle a commencé à utiliser le nom de jeune fille de sa mère à cette époque.

Sa vie dorée avait cependant servi un but. La richesse de sa famille lui avait permis de se mêler à la haute société – y compris plusieurs diplomates européens. En 1940, elle s'est rendue aux Pays-Bas avec de l'argent pour soudoyer un officier du renseignement militaire allemand ou Abwehr.

Officier d'escadron Vera Atkins en 1946.

Son cousin avait hâte de fuir la Roumanie occupée par les Allemands et avait besoin d'un passeport. Avec l'aide de la résistance belge, elle fit sortir son cousin et retourna en Grande-Bretagne. L'implication d'Atkins dans l'évasion n'a été découverte qu'après sa mort, lorsqu'un journaliste britannique a enquêté sur sa vie – un reflet de sa discrétion.

Elle a travaillé pendant un certain temps comme traductrice et dans une compagnie pétrolière avant de rejoindre le SOE en tant que secrétaire en 1941.

Churchill voulait enflammer l'Europe avec des opérations de sabotage pour donner à la Grande-Bretagne une chance de se battre. Les compétences linguistiques, l'intelligence et le sang-froid d'Atkins lui ont valu une promotion - assistante du chef de section, le colonel Maurice Buckmaster.

Service radio secret de l'Abwehr. Par Bundesarchiv – CC BY-SA 3.0 de

Buckmaster dirige la section française et belge du SOE. Entre 1941 et 1944, il fait entrer clandestinement 366 agents en France. Là, ils ont financé et armé la résistance française pour des opérations de sabotage et ont recueilli des renseignements sur les occupants nazis. Ils ont payé le prix fort – 118 agents sont morts. Bien qu'ils connaissaient les risques, ils se sont tous portés volontaires pour y aller.

Atkins a joué un rôle majeur dans le choix de qui est allé. Une fois convaincue qu'ils avaient une chance, elle les a escortés jusqu'à la piste d'atterrissage de Tempsford dans le Bedfordshire et leur a fait signe de partir alors qu'ils traversaient la Manche. Ce n'était pas facile. Atkins a affirmé plus tard que cela lui avait causé un stress énorme de se rendre compte qu'elle les envoyait probablement à la mort.

Parmi eux se trouvaient 37 femmes formées comme coursières et opérateurs sans fil. Le travail d'Atkins consistait à s'assurer qu'ils étaient vêtus de manière appropriée en leur fournissant les documents appropriés pour s'assurer qu'ils connaissaient bien leur zone cible, en veillant à ce que leurs familles reçoivent leur salaire et en envoyant des messages codés via la BBC afin que les agents sur le terrain sachent comment se débrouillaient leurs familles.

Malheureusement, le SOE a fait des erreurs, surtout dans les premières années. Henri Déricourt était un agent du SOE et ancien pilote de l'armée de l'air française qui a transporté les agents en France. Il peut aussi avoir été un agent double nazi. Quoi qu'il en soit, les Allemands ont capturé des agents du SOE, renvoyé de fausses informations à la Grande-Bretagne et même fraudé le SOE d'argent et de fournitures.

L'officier adjoint de section Noor Inayat Khan en 1943, l'un des agents d'Atkins décédé dans un camp de concentration et a reçu à titre posthume une George Cross.

Malgré les signes avant-coureurs, Buckmaster a refusé de croire que son réseau d'espionnage avait été compromis. En mars 1941, l'Abwehr força un opérateur radio du SOE capturé à renvoyer des informations erronées à son quartier général. Il l'a fait mais a également transmis un code qui signifiait qu'il avait été capturé et qu'il était sous la contrainte. Cela ne faisait aucune différence.

Buckmaster a accepté l'information comme valide, ignorant le code supplémentaire. À ce titre, il a reçu le prix de l'Ordre le plus excellent de l'Empire britannique (OBE) et la Croix de guerre française après la guerre. C'est aussi après la guerre, cependant, qu'il réalisa à quel point il avait laissé le SOE être compromis et combien de personnes il avait envoyé à la mort.

Alors qu'il pouvait laisser tomber, Atkins ne pouvait pas. En février 1944, elle était devenue citoyenne britannique et a nié avoir jamais commis d'erreurs dans le SOE, soulignant que les agents étaient des volontaires. Elle a rejoint la Commission britannique des crimes de guerre pour recueillir des preuves pour la poursuite des criminels de guerre.

Après la guerre, elle a visité des camps de concentration et interrogé des gardes, essayant de découvrir ce qui était arrivé aux 118 personnes disparues qu'elle avait renvoyées. Hugo Bleicher, l'officier de l'Abwehr qui avait brisé la plupart des agents du SOE, a affirmé qu'elle était l'interrogatrice la plus redoutable qu'il ait jamais rencontrée.

Atkins a même interrogé Rudolf Hess, commandant d'Auschwitz. Lorsqu'on lui a demandé s'il était responsable du meurtre de 1,5 million de Juifs, Hess a répondu non. Le chiffre correct, a-t-il insisté, était de 2 345 000. Il a été condamné au procès de Nuremberg.

Le Mémorial du SOE à Valençay en 2011. Par Fabrice Dury CC-BY 3.0

En 1947, on lui a dit que le SOE devait être dissous et que sa recherche ne pouvait plus être financée. Grâce à ses contacts au MI6 (British Military Intelligence, Section 6), elle obtient des fonds pour poursuivre son travail.

Elle a continué à chercher dans les documents, affirmant qu'elle "ne pouvait pas simplement abandonner leur mémoire". Atkins a poursuivi en expliquant : « J'étais probablement la seule personne qui pouvait le faire. Il fallait connaître tous les détails des agents, les noms, les noms de code, tous les cheveux sur la tête, pour repérer leurs traces.

Bien qu'elle ne les ait jamais tous trouvés, son travail est devenu la base du Tableau d'Honneur au Mémorial SOE de Valençay inauguré le 6 mai 1991, dans la Loire, en France. Il répertorie 91 hommes et 13 femmes qui ont donné leur vie pour libérer les Français et ont peut-être donné un peu de paix à Atkins lorsqu'elle est finalement décédée le 24 juin 2000.


16 février 2010 · 13 Commentaires · Livres, Diaspora, PERSONNES, citations, Critiques

Vera Maria Atkins (née Vera-May Rosenberg)

b. 15 juin 1908, Galati, Roumanie – décédé. 24 juin 2000, Hastings, Angleterre)

Agent des services secrets de la Seconde Guerre mondiale, SOE, chef d'escadron des Forces auxiliaires féminines (WAAF),

Croix de Guerre, Commandeur de la Légion d'Honneur (1987)

Vera Maria Rosenberg est née à Galati, fille unique de Max Rosenberg, un homme d'affaires juif aisé d'Allemagne. Max s'est installé en Roumanie au début du 20 ème siècle pour gérer les affaires maritimes de ses frères à Galati et Constanta. La mère de Vera, Hilda Atkins est née à Londres. Max et Hilda se sont rencontrés en Afrique du Sud où le père de Hilda, Henry Atkins, a fait fortune pendant la guerre des Boers en fournissant à l'armée britannique du porridge et de la viande en conserve d'Australie qu'il a eu la prévoyance de stocker avant la guerre en quantités énormes. Les intérêts commerciaux d'Atkins en Afrique du Sud ont prospéré pour se diversifier dans la construction d'une ville du Cap en plein essor et également dans l'acquisition d'une mine de diamants. Si la guerre des Boers s'est avérée être une aubaine pour les Atkins, ce fut certainement un désastre économique pour les intérêts commerciaux de Rosenberg. Le déclin de la fortune commerciale de Rosenberg n'a pas empêché Max d'épouser la fille d'Atkins, Hilda, car ils ont échangé leurs vœux à la synagogue centrale de Londres en 1902. Par la suite, Max a été contraint de vendre à perte ses actifs sud-africains et de déménager à la place en Roumanie. Pourquoi la Roumanie de tous les lieux ? Car le petit royaume balkanique devenu indépendant des Ottomans seulement vingt ans auparavant connaissait un essor sans précédent marqué par une énorme croissance économique. Le Danube était sa principale voie d'exportation vers l'Europe centrale et vers la mer Noire pour des produits tels que le bois, les céréales, le bétail et le pétrole provenant des raffineries du pays.

Galati – Le lieu de naissance et l'abnégation de Vera :

Port de Galati sur le Bas-Danube, en Roumanie, où la famille Vera a fait fortune (gravure sur bois d'époque, collection privée, Londres)

La Commission internationale du Danube réglementait le passage des navires étrangers et la Grande-Bretagne y avait son propre représentant ainsi qu'un consul à Galati. Dans les années 1890, Galati était un port prospère où les commerçants étrangers essayaient de gagner une part des bénéfices en exportant les richesses de la Roumanie. Le port de Galati présentait un intérêt suffisant pour que les Britanniques y aient un consul dès avant la guerre de Crimée. L'un des envoyés britanniques les plus distingués était peut-être un certain Charles George Gordon (1833-1885) avant de se faire une réputation au Soudan en tant que «Gordon de Khartoum». A Galati Gordon a été impliqué dans la Commission Internationale du Danube : ses opinions sur les relations interethniques au milieu du 19 ème siècle sont révélatrices d'autant plus qu'elles reflètent l'attitude impériale officielle envers de tels avant-postes d'Europe (Thompson : 137).

Charles George Gordon, CB (1833-1885), consul britannique à Galatz, avant de devenir connu sous le nom de :&# 39Gordon de Khartoum&# 39.

En 1904, lorsque Max Rosenberg vint à Galati où les Allemands Gebrüder Rosenberg de Cologne avait des intérêts maritimes : ils exportaient du bois de leurs domaines des Carpates aux confins de l'Autriche-Hongrie. La ville ne comptait pas moins de dix-huit synagogues pour son importante communauté juive de quelque 20 000 âmes. La Roumanie était pour le père de Vera, Max Rosenberg, une terre d'opportunités où il a restauré sa fortune personnelle pour devenir un puissant homme d'affaires avec un chantier naval à Galatz et une flotte marchande sur le Danube, le Dunarea société enregistrée à Londres. Avec le succès venait l'argent et avec l'argent venait l'acceptation : Rosenberg divertissait des diplomates étrangers lors de soirées de tir dans son domaine de Crasna, en Bucovine, ou dans le domaine de son frère à Valea Izului.

Malgré ce style de vie «colonial» confortable, la mère de Hilda ne s'est pas bien installée en Roumanie car elle se languissait constamment de sa vie plus sophistiquée à Londres et du climat et des paysages de l'Afrique du Sud. Selon l'hagiographe de Vera, Sarah Helm, Vera, comme sa mère, semble avoir regretté le choix de son père de venir en Roumanie, malgré le gain financier de la famille qui lui a apporté une richesse considérable. La Roumanie a assuré à Rosenberg la fondation sur laquelle Vera a bénéficié d'un handicap de vie favorable qui lui a assuré la meilleure éducation ouverte aux filles des classes supérieures européennes dans les écoles privées en Suisse, en France et en Angleterre et plus tôt avec des gouvernantes étrangères en Roumanie.

Cependant, sur une réflexion plus approfondie, il peut y avoir de solides arguments contre l'inclusion de Vera Rosenberg Atkins dans une anthologie de femmes roumaines, simplement parce que ses racines roumaines, en soi, n'étaient pas ténues et en particulier, elle semblait s'identifier davantage avec l'héritage britannique de sa mère, plutôt que les aspirations roumaines de son père.Pourtant, Max, que Vera adorait, avait une approche plus pragmatique que la Sud-Africaine Hilda : Max se sentait chez lui partout où tout allait bien et où les affaires étaient prospères et dans les années 1900, cela se trouvait sur le Danube et dans les Carpates.

Il est vrai que Vera avait des racines cosmopolites et que les aspirations se traduisaient par une éducation proportionnellement cosmopolite. Mais ses débuts roumains allaient laisser une marque indélébile sur sa personnalité, même si plus tard dans sa vie d'adulte elle a essayé de les nier et même de les effacer de sa mémoire. Une telle abnégation ne s'appliquait pas seulement à sa ville natale roumaine, mais aussi à sa judéité. Le sien n'était en aucun cas un phénomène isolé : le roi Carol II, maîtresse juive, Madame Lupescu, en était un exemple, ou l'actrice de cinéma Nadia Gray, issue d'une famille historique roumaine, Herescu a également retouché ses racines roumaines en faveur du russe maternel, origines. D'un autre côté, l'abnégation et la fixation de Vera à minimiser ses origines roumaines étaient conformes à sa tradition familiale qui, pendant des générations, a mis un écran de fumée sur ses origines plus humbles. Ce sont les Etkens, son peuple maternel, qui ont fui les pogroms de Biélorussie, au cours du 19ème siècle, pour s'installer en Afrique du Sud et changer leur nom en Atkins. De même, les origines juives allemandes de Rosenberg de Kassel étaient présentées comme de simples « allemands » et pour le prouver, Max était occupé à ériger une chapelle catholique sur son domaine dans les Carpates, un exploit pieux pour lequel le pape lui a envoyé une médaille. Compte tenu de l'antisémitisme dominant de l'Europe du 19 e siècle, ces adaptations étaient nécessaires mais en plus elles présentaient une surcharge qui était exacerbée par un certain snobisme parmi les Juifs eux-mêmes - leur préconception était forte selon laquelle les origines allemandes ou anglaises étaient « supérieures » à les racines de l'Europe de l'Est. On peut voir comment Max et Hilda Rosenberg ont transmis à Vera ces préjugés auxquels ils appliquaient une glose supplémentaire plus attrayante, afin d'obtenir des félicitations sociales.

Max est décédée en 1933 en Roumanie et Vera, qui allait être naturalisée britannique dans les années 1930, a adopté le nom de jeune fille de sa mère et a par la suite considéré sa naissance à Galati comme un simple « accident de l'histoire » dicté par les intérêts commerciaux de son père. Que ce soit par hasard ou non, la jeunesse roumaine de cette jeune femme est restée une composante importante dans la constitution de sa personnalité et de sa future carrière professionnelle.

La composante roumaine :

Bucarest dans les années 30, surnommée "le Petit Paris", avait une vie sociale et économique dynamique. Ici, Vera Atkins a escorté le comte pour Schulenburg.

La source de notre intérêt pour la biographie roumaine de Vera est double – d'abord parce qu'elle met en lumière la Roumanie du 20e siècle de 1900 à la Seconde Guerre mondiale et en particulier sur le terrain de jeu de la communauté juive de la haute société, qui était un monde à part de la basse juifs immigrés de classe habitant les mêmes villes et schtetles. Deuxièmement parce que la vie fastueuse de Vera à Bucarest à la fin des années 1920 et au début des années 1930 a été cruciale pour façonner sa future carrière d'espionne au service du SOE pendant la Seconde Guerre mondiale. C'était la toile de fond d'un monde qui s'est évanoui dans l'histoire, un monde si tendrement rappelé par Clara Haskill et si vivement décrit par Gregor von Rezzori dans ses mémoires. Mais c'était surtout le monde fréquenté par le diplomate et écrivain Paul Morand, la vie gaie d'un Petit Paris, décrit par Satcheverell Sitwell et la reine Marie de Roumanie. Pour Vera, la connaissance des langues, dont la maîtrise de l'anglais, du français, du roumain, de l'allemand, était courante parmi les familles aristocratiques de Bucarest, ce qui lui a permis d'établir un bon réseau social et d'en faire une communicatrice efficace.

Comte von Schulenburg (1875-1944), ambassadeur d'Allemagne à Bucarest et ami de Vera Atkins : il est fusillé en 1944 à la suite d'un complot d'assassinat avorté contre le Führer

Le comte Friedrich von Schulenburg (1875-1944), l'ambassadeur d'Allemagne en Roumanie, a apprécié la compagnie de Vera alors que la jeune femme se jetait dans le tourbillon social fastueux de Bucarest. Plus tard, Schulenberg allait jouer un rôle déterminant dans la conclusion du pacte de non-agression germano-soviétique et l'annexion du territoire roumain par les Soviétiques en 1940. En 1944, le comte Schulenburg fut pendu par Hitler pour son implication dans un complot contre le Führer. . Mais au début des années 30, lorsque le comte était ambassadeur à Bucarest, c'était encore un bon coin d'Europe où vivre. Pour Vera, l'atmosphère décontractée de laissez-faire La Roumanie était infiniment plus attrayante pour une jeune fille débutante que les principes plus rigides de la société britannique à la Cour de St James pendant le règne de George V et de son épouse guindée, la reine Mary, princesse de Teck. Le père pragmatique de Vera le savait trop bien car il a été automatiquement accepté dans la haute société roumaine où il s'est créé la vie d'un seigneur de campagne sur son domaine des Carpates. En Roumanie, Rosenberg appréciait le luxe d'un style de vie coloniale, offrant de grandes maisons et des serviteurs aux pieds doux, tous plus abordables qu'en Grande-Bretagne. Ici, il était plus facile pour un homme d'affaires étranger d'héberger une pousse d'ours des Carpates ou de sanglier que de traquer un cerf ou un tétras dans les Highlands écossais.

Biographie de Vera Atkins "Spymistress" par William Stevenson

Peut-être que la réponse à cette option prise par Max est venue de Sarah Helm elle-même, la biographe de Vera, soulignant que les classes supérieures juives de Roumanie étaient acceptées - par opposition à leurs co-nationaux de classe inférieure, qui étaient aux antipodes et avaient peu à faire si n'importe quoi les uns avec les autres. Voilà pour l'histoire sociale de Rosenberg dans le contexte roumain du XXe siècle.

Hors de Roumanie :

En 1933, après la mort de son père, Vera émigre avec sa mère en Angleterre, mais peu de temps après ils s'installent en France pendant la présidence socialiste de Léon Blum. C'était une initiative inspirée car ailleurs en Europe centrale, les cousins ​​Rosenberg restés en Tchécoslovaquie ont été rassemblés et envoyés à Auschwitz. L'un des cousins ​​de Vera, Walter Rosenberg (alias Rudolf Vrba, 1924-2006) est devenu célèbre pour s'être évadé en avril 1944 du camp de concentration. Sa déclaration connue est l'histoire comme le Rapport Vrba-Weltzer devait être la première source à informer les Alliés sur les méthodes d'extermination dont les détails ont été rapportés par la BBC. Cela a incité les dirigeants mondiaux à faire appel au dictateur hongrois Horthy pour arrêter la déportation des Juifs hongrois vers les chambres à gaz. Pendant un certain temps, certains Juifs d'Europe centrale ont bénéficié d'un sursis temporaire et ont été autorisés à sortir rapidement du bourbier. Dans ce contexte, la Roumanie représentait un transit sûr sur la route de la Palestine et du futur État d'Israël, bien que le ministère britannique des Affaires étrangères n'était pas très heureux d'un tel afflux d'immigrants et a conseillé au gouvernement roumain de l'arrêter. Après 1945, ce fut au tour des autorités d'occupation soviétiques de refuser d'accorder des visas de sortie aux Juifs ethniques d'Europe de l'Est souhaitant émigrer en Israël.

Avant l'occupation allemande de la France Vera s'est inscrite en tant qu'étudiante en langues vivantes à la Sorbonne, suivie d'un cursus d'un an dans une école terminale à Lausanne, un enseignement privilégié dans une couveuse réservée aux demoiselles de familles aisées. Cette expérience allait la garder en bonne place en tant qu'agent de renseignement pendant la Seconde Guerre mondiale, un rôle défini par Ian Fleming dans sa réplique classique :

Dans le monde des espions, Vera Atkins était la patronne.

Ian Fleming (1908-1964) qui a créé Miss Monneypenny d'après Vera Atkins.

Mais la France occupée n'était pas le meilleur endroit pour une famille juive déracinée et en 1940, Vera retourna en Angleterre, où sa carrière d'agent SOE a décollé sous Maurice Buckmaster (1902-1992). Pendant son mandat d'officier du SOE, l'indomptable Atkins a envoyé 470 agents, dont 39 femmes derrière les lignes ennemies sur le territoire français occupé par les Allemands. Son personnage d'espion a inspiré les cinéastes lorsqu'elle est devenue Mlle Moneypenny dans un film de James Bond et aussi le personnage principal du film de Genevieve Simms Dans le noir.

Reste que le grand paradoxe dans la vie de Vera Atkins reste la contradiction à compenser l'effet de l'antisémitisme roumain versus la marque pratiquée en France ou en Grande-Bretagne, trois pays où elle a vécu et où elle a connu une vie sociale et une acceptation très différentes ! Vera Atkins a pris ses distances avec sa Roumanie natale où elle savourait le butin de ses richesses familiales, fréquentait la haute société, était acceptée, s'amusait et était en sécurité. Son exemple n'est pas singulier, mais malgré cela la Roumanie reste à ce jour un jeu équitable pour les historiens occidentaux la censurant pour son traitement des minorités ethniques. Étonnamment, dans le même souffle, lesdits universitaires semblent incapables de discerner une réalité plus nuancée d'un stéréotype général : en effet, la richesse et le mode de vie de la famille de Vera semblent contredire lesdits effets du nationalisme roumain.

En revanche en France, où l'antisémitisme sévissait, c'était un lieu de vie infiniment moins sûr pour les Juifs, car ils étaient envoyés en masse dans des camps de concentration, ce qui était le cas partout en Europe centrale, comme le rapporte le cousin de Vera dans le célèbre Rapport Vrba-Weltzer diffusé par la BBC. En Angleterre, la marque de l'antisémitisme était plus secrète qu'en France ou en Roumanie, mais suffisamment persistante pour ne pas faire en sorte qu'Atkins reçoive la reconnaissance dont elle se languissait : même de nombreuses années après la fin de la Seconde Guerre mondiale, elle n'a jamais reçu même aussi peu qu'un OBE. pour ses services en temps de guerre : bien sûr, elle avait la lèvre supérieure trop raide pour montrer sa déconvenue ! Pourtant, quelque quatre décennies après la fin de la guerre, en 1987, Atkins a plutôt reçu du président français le Croix de Guerre, Commandeur de la Légion d'Honneur.

Vera Atkins est décédée tranquillement, à l'âge de 92 ans, dans une maison de retraite à Hastings, dans le sud de l'Angleterre.


Une vie dans les secrets: Vera Atkins et les agents perdus du SOE – examen

Les femmes qui assument le pouvoir de vie et de mort sur les autres sont souvent diabolisées. A défaut, ils peuvent être sentimentalisés, comme cela s'est produit dans le film et la presse écrite aux treize femmes agents qui ont été envoyées à la mort dans la France occupée par les nazis par une branche du renseignement anglais, le Special Operations Executive (SOE). L'objectif du SOE était de subvertir les opérations nazies en Europe par le sabotage et l'aide à la résistance locale, en employant des hommes et des femmes qui pouvaient se faire passer pour des civils et étaient généralement envoyés en parachute. Ses agents les plus célèbres ont été envoyés en France. Certains d'entre eux ont été extrêmement utiles aux Alliés pour combattre les Allemands. Forest Yeo-Thomas, en particulier, était potentiellement l'égal de son ami Jean Moulin pour unir les mouvements de résistance français, s'il n'avait pas été capturé et envoyé à Buchenwald vers la fin de la guerre. Yeo-Thomas est un modèle possible pour Bigwig dans Navire vers le bas: son nom de code était « White Rabbit ». Il a travaillé pour la section indépendante gaulliste (« RF) du SOE. La principale « Section F », comme on l'appelait, était dirigée par Maurice Buckmaster, un excentrique d'apparence naïve qui a fait l'objet de nombreuses critiques pendant et après la guerre pour sa décision d'envoyer des femmes en France. Les rumeurs d'incompétence et d'insensibilité de la Section F envers les agents augmentaient avec leur renommée. Violette Szabó, un sosie de Vivien Leigh et, de l'avis général, la figure la plus romantique parmi les femmes agents, a été décrite en termes de star de cinéma par Virginia McKenna dans le film qui a cimenté la réputation des combattantes du SOE, Gravez son nom avec fierté.

Le contrôle des agents est considéré par beaucoup comme l'original de Miss Moneypenny dans les livres James Bond de Ian Fleming. Elle était Vera Atkins, une blonde élégante, avec ce genre d'accent "plus britannique que le britannique" qui est garanti pour frotter les vrais membres de la classe dirigeante dans le mauvais sens. Au début, SOE recrutait spécifiquement dans la croûte supérieure, et une certaine mythologie de l'école publique s'est naturellement accumulée vers l'héroïsme réel des agents. C'est particulièrement le cas en ce qui concerne l'image des femmes. Les agents féminins qui ont été envoyés en France étaient presque tous très jeunes, beaucoup étaient attrayants - plusieurs positivement glamour, comme Violette Szabó - et, selon les mots de Buckmaster, ils étaient "touchants". Vera Atkins était plus âgée, réservée et une vieille fille toute sa vie. Ainsi, les agents perdus sont rappelés en termes conventionnellement féminins, avec l'allure et la mesure de l'héroïsme innocent et exsangue permis à certaines femmes condamnées. Vera Atkins, en revanche, a tendance à se souvenir en termes sinistres, en l'absence de preuves tangibles que ses actions étaient suspectes. L'aura découle de sa seule personnalité.

Pour la plupart des gens, cela peut être dit littéralement : personne ne savait rien d'elle. En apprenant qu'elle était née Vera Rosenberg à Crasna, en Roumanie, la réaction la plus courante chez ses connaissances était l'incrédulité teintée d'une sorte de délectation. Le frère de l'un des agents assassinés s'est amusé, au milieu d'une conversation sur la question de savoir si sa sœur avait effectivement été réduite à un « bourdonnement sanglant » à Dachau, d'apprendre qu'Atkins avait cela en commun avec Leslie Howard. Les origines d'Atkins n'étaient pas secrètes mais pas du tout médiatisées. Sa judéité et son étranger satisfaisaient un désir profondément ancré chez ceux qui la connaissaient de réduire Atkins à sa taille. C'était une impulsion partagée même par Charlotte Grey l'écrivain Sebastian Faulks, qui fait teindre sa silhouette Vera les cheveux sur la tête de son héroïne en oubliant ses poils pubiens. Il est sûr de dire que la vraie Vera ne ferait pas cette erreur.

C'est l'un de ces moments d'incompréhension de pierre de touche qui font beaucoup pour nous dire qui était la vraie personne : dans ce cas, une femme si peu sentimentale que c'était justement elle qui se souvenait de tels détails face à la mort que beaucoup de gens ne pouvaient pas lui pardonner . Elle fait aujourd'hui l'objet de deux biographies, l'une publiée en 2006 et l'autre en 2005, avec un certain succès, par la journaliste Sarah Helm. Le livre de Helm, Une vie dans les secrets : Vera Atkins et les agents perdus du SOE, est une enquête brillante et déconcertante, mais non sans défauts. Il a été salué par aucun moins que M.R.D. Foot, le doyen des historiens du SOE, et c'est extraordinaire par la quantité de détails personnels que Helm a découverts sur cette femme des plus secrètes. Bien que certaines des révélations sur la vie privée d'Atkins soient frappantes, Helm est encore plus audacieux pour dénicher une aura fétide de rumeurs qui l'entourait et dictait une grande partie de ce que l'on croit encore à propos de SOE. Le personnage semi-comique de Ian Fleming de Moneypenny a peu de rapport avec la création de mythes dans la vie réelle : un certain nombre de témoins témoignent qu'Atkins respirait la menace. Plus d'un ont peur d'elle maintenant, plusieurs années après sa mort et soixante-dix ans après la guerre. La menace existe dans une suspension qui réclame des explications logiques. Pour certains contemporains d'Atkins, c'est le point : elle n'a rien fait en tant qu'agent après agent, y compris la plupart des femmes perdues, a été introduite dans le trou noir du réseau Prosper, le plus grand groupe d'entreprises d'État en France, qui s'est effondré sous son propre poids en 1943, et dont la pénétration fut évidente pour tous sauf pour Buckmaster pendant près d'un an. Une personne pense qu'Atkins doit avoir été un agent double soviétique, une autre qu'elle a vraiment travaillé pour les nazis.

Ce qui surprend le lecteur, c'est combien de personnes ont cru à ces théories farfelues et combien d'entre elles étaient à leur tour des personnes qui auraient dû mieux savoir. En tant que féministe, on est amenée à se demander ce qui a amené Atkins à se souvenir d'elle en des termes aussi malveillants. Il y avait toutes sortes de rumeurs à propos de SOE, mais elles n'adhéraient pas de la même manière à ses hommes - et encore moins à Buckmaster, peut-être le plus coupable de la catastrophe de Prosper, dont on se souvient comme d'un cher papa gâteux. Contrairement à Atkins, on savait quelque chose sur les directeurs masculins. Buckmaster était particulièrement un homme émotif, qui pleurait lorsqu'il était pressé par les erreurs de SOE plus tard dans sa vie. Le portrait impressionniste d'Atkins par Helm suggère fortement que c'était exactement cela : Atkins n'a pas laissé de preuves de ce qu'elle ressentait elle-même à propos des choses, ce qui est considéré comme d'une telle importance dans l'analyse du caractère d'une femme. Atkins était peut-être une sorte de mégalomane, ou elle était peut-être une femme astucieuse et réaliste qui ne se souciait pas beaucoup des opinions des autres sur la controverse douloureuse, mais en tout cas elle savait ce que la plupart des gens ne savent pas : comment cacher sa relation avec se. C'est de cela qu'on a le plus besoin pour analyser le motif. Faute de cela, Helm essaie d'analyser Atkins en regardant ou en spéculant sur ses actes, eux-mêmes assez difficiles à cerner.

En conséquence, c'est un livre dans lequel la théorie n'est pas facile à séparer de l'implication. Helm passe en revue les théories du complot les plus importantes concernant le SOE et les teste contre le sort des femmes agents. Une partie de ce terrain a déjà été couverte. C'est un défaut dans le livre de Helm qu'elle ne fait pas plus pour créditer Elizabeth Nicholas en particulier. le livre de Nicolas, Mort ne sois pas fier, a un ton plus amateur, mais assez similaire à celui de Helm à bien des égards. La principale différence entre le livre de Nicholas et celui de Helm est que Nicholas, qui connaissait personnellement l'un des agents et s'est rapproché de plusieurs de leurs familles, était convaincu qu'il y avait eu double jeu. Plus précisément, elle croyait que la raison pour laquelle l'effondrement du réseau Prosper avait entraîné la mort de dix des treize femmes blessées était qu'elles avaient été délibérément sacrifiées dans un contre-jeu, pour induire les nazis en erreur quant à la conscience britannique de la tragédie. Helm est vigoureux en blâmant le pire de la catastrophe de Prosper sur Buckmaster, qui a refusé d'y croire pendant un an et a continué à envoyer des agents pour rejoindre Prosper et ses affluents même après avoir entendu un accent allemand faisant semblant de parler de la voix de l'un des agents masculins, sur une radio capturée. (Prosper lui-même, dans la vie civile, un avocat mi-anglais, mi-français nommé Francis Suttill, serait soupçonné d'avoir passé un pacte avec les Allemands dans la conviction que ses agents seraient sauvés, lui et beaucoup d'autres n'ont pas survécu à la guerre.) Mais elle ne va pas plus loin qu'accuser Buckmaster d'une extraordinaire stupidité et Atkins d'esclavage devant son autorité. Nicholas croyait que les femmes étaient utilisées délibérément comme des sacrifices de leurre : la croyance dans les capacités moindres des femmes rendrait leur mort moins suspecte. Nicholas a fait tout son possible pour créditer Atkins, soulignant les efforts qu'elle a déployés pour retrouver les agents perdus.On ne sait donc pas à quel point elle croyait, comme Helm, qu'Atkins était couché devant Buckmaster ou autrement impliqué, bien que Helm nomme Nicholas comme l'un des dénonciateurs d'Atkins. (L'écrivain contemporain et complémentaire de Nicolas, Jean Overton Fuller, parlait de Nicholas comme si elle était aussi méfiante que Fuller, mais c'était dans les années 1980, après la mort de Nicholas et de nombreux changements complexes de position et de suspicion de la part de Fuller L'une des grandes frustrations dans la recherche de cet épisode de l'histoire est qu'il peut être difficile de déterminer qui a pensé quoi à propos de qui parmi des chercheurs, comme parmi les directeurs d'école, bien après coup (peu importe à l'époque.)

Étant donné la conviction largement répandue qu'il devait y avoir quelque chose de louche à propos de Vera Atkins, Sarah Helm subit peut-être une certaine pression pour livrer la marchandise. Elle traite les origines cachées d'Atkins pour le drame et soutient que la judéité d'Atkins a à la fois fourni la motivation de sa férocité dans la lutte contre les nazis et de sa timidité à s'opposer à tout ce que Buckmaster a fait ou n'a pas fait. Ainsi, la judéité d'Atkins devient un signe qu'elle n'était du côté de personne, un peu en accord avec Kissinger-like Realpolitik — une conclusion tentante pour les personnes de divers bords de l'échiquier politique et une riche source de réflexions sur le prix de la survie.

La difficulté est que tout n'est pas nécessairement justifié. Les agents juifs alliés étaient appréciés, comme la seule nationalité dont l'antifascisme pouvait être garanti sans aucun doute. Un certain nombre d'agents du SOE étaient juifs, dont Brian Stonehouse, qui a survécu à quatre camps de concentration et a dessiné un croquis de deux femmes agents tuées à Natzweiler, dont Atkins a peut-être confondu avec Noor Inayat Khan. (C'était Sonia Olschanezky, elle-même juive. Olschanezky avait une ressemblance frappante avec Noor, mais le croquis reproduit dans le livre de Helm et identifié comme Olschanezky est celui d'Andrée Borrel, le lieutenant en chef de Prosper. Stonehouse a identifié la femme dans le croquis séparément d'une femme ressemblant à Olschanezky. .) Le codeur en chef du SOE était un juif, Leo Marks. La nationalité ennemie d'Atkins aurait, bien sûr, posé un problème plus grave qu'au mépris de la réglementation. Mais ce n'était pas tout à fait inconnu, et dans de nombreuses organisations clandestines, les Juifs de nationalités ennemies n'étaient pas considérés comme étant allemands ou roumains plutôt que juifs. S'il ne s'ensuit pas nécessairement que l'acte de naissance roumain d'Atkins aurait marqué la fin de sa carrière SOE, combien moins probable est-il que sa judéité ait représenté un obstacle aussi insurmontable ? Il est beaucoup plus probable que Helm's Atkins a cru cela pourrait, face à toutes les preuves, parce qu'elle voulait plus que rester dans le SOE : elle n'aurait pas voulu être la cible du genre d'antisémitisme désinvolte dont se souvient le mémoire de Marks, pas après avoir subi le l'humiliation d'avoir perdu la vie heureuse de papillon dont elle jouissait en tant que fille à queue de cochon en Bucovine. Par-dessus tout, comme les personnes interrogées par Helm voient Atkins, elle voulait être anglaise.

Si cela est vrai, le mystère de l'image de soi d'Atkins pourrait être considérablement élucidé par la liaison qu'elle a eue avec Richard Ketton-Cremer, un membre de la noblesse terrienne de Norfolk, avec qui le mariage aurait scellé sa britannicité. Atkins n'a pas épousé Ketton-Cremer, mais il est possible que sa connaissance avec lui lui ait ouvert les yeux sur des possibilités qu'elle ne pourrait plus jamais risquer de perdre. Et en effet, la possibilité qu'Atkins n'ait pas réussi à affronter Buckmaster est alléchante, non par peur d'être qualifié d'étranger ennemi, mais par peur de perdre l'entrée de ce club. Sa personnalité était à la fois grandiose et gardée, et peut avoir nécessité le renforcement du statut social pour qu'elle fonctionne. Elle ressemble un peu à Alma Rosé, la musicienne viennoise qui dirigeait un orchestre de prisonnières à Birkenau en se présentant comme une combinaison de Toscanini et de la directrice d'un pensionnat anglais, à laquelle une survivante l'a comparée. Cette incongruité est jouée à fond par Fania Fénelon dans son témoignage oculaire, Jouer pour le temps, dans lequel elle ridiculise Rosé tout comme James Watson l'a fait une troisième dame juive dure, Rosalind Franklin, dans La double hélice. Fania Fénelon a décrit Rosé comme une mégalomane, tellement isolée de la réalité du camp par ses propres illusions de grandeur qu'elle était fière de jouer pour Himmler (probablement une fabrication de la part de Fénelon). Une biographie moins hostile de Rosé présente peut-être une image encore plus troublante, d'une femme vraiment courageuse dont l'héroïsme en sauvant des vies (presque tous les membres de l'orchestre ont survécu, bien que Rosé n'ait pas survécu) était inséparable de ses ambitions bizarres pour « ses » filles : elle a planifié , après la guerre, pour diriger l'orchestre de Birkenau en tournée mondiale.

Vera Atkins était tout aussi propriétaire de ses agents que Rosé de ses musiciens, aussi adonnée au paon, aussi impassible devant leur mortalité, et tout aussi dévouée. Il n'est pas étonnant qu'il y ait tant d'arrière-pensées suspectées dans le cas d'Atkins, des machinations politiques du genre le plus bondien. La judéité d'Atkins est en effet pertinente ici car elle rend le nazisme impossible et le stalinisme improbable, mais quelques-unes des personnes auxquelles Helm indique autant réagissent avec une apparente déception. C'était le genre de personne dont on dit "Je suis content qu'elle soit de notre côté". Dans le cas d'Atkins comme dans celui de Rosé, la banalité du bien se rapproche inconfortablement de celle du mal, et vice versa.

Deux implications sont donc parallèles : qu'avec tant de fumée, il devait y avoir du feu, ne serait-ce que de nature banale et pourtant qu'Atkins jouait à son propre jeu, consciente des limites de Buckmaster, ne voulant pas le défier, mais prête à pousser le sien. programme antinazi entre les mailles du filet. Helm rencontre des problèmes lorsque ses implications parallèles se contredisent. Son excuse pour le comportement d'Atkins ne ressemble en rien aux excuses que de nombreux fidèles de Vichy ont faites pour Philippe Pétain : qu'il ne savait pas ce qui se passait, ou bien qu'il jouait les nazis pour des imbéciles tout en complotant pour libérer la France. Si elle a été séduite par l'ego, Atkins aurait pu ou non savoir ce qui se passait, en supposant pour l'instant que cela se limitait à l'incompétence de Buckmaster. (Il existe d'autres théories, axées sur la tolérance manifestée envers un agent double connu dans Prosper : l'historien du SOE Jean Overton Fuller, de nombreux Français et un groupe de théoriciens du complot croient chacun qu'il était protégé par les Britanniques à leurs propres fins, bien que Fuller soupçonne une incompétence supplémentaire et les théoriciens du complot français et autres imaginent un grand plan pour tromper les Allemands.) Il convient également de souligner qu'il est très peu probable qu'Atkins aurait pu faire quoi que ce soit contre les échecs de Buckmaster si elle les avait vus clairement. Ce n'était pas son travail de se comporter autrement, cela aurait bien pu indiquer qu'Atkins avait des illusions sur son propre pouvoir. L'impression finale laissée par le livre, à part le moulin de rumeurs gothiques qu'il expose, est que Vera Atkins a peut-être été comme elle se présentait. Elle a fait son travail, c'était dur, elle l'a bien fait. Si elle était un homme, cela suffirait peut-être à rendre inutile de le défendre contre des rêveries funestes.

Helm attribue tout le mérite à Atkins pour son extraordinaire odyssée dans l'Allemagne d'après-guerre, retraçant à elle seule le destin des treize femmes qui ne sont pas revenues des camps (avec plus d'une centaine d'hommes). Pourtant, les membres de la famille qui devaient à Atkins de savoir quoi que ce soit sur leurs filles, sœurs, épouses et mères avaient tous des impressions uniformément négatives d'elle, ils parlent amèrement de son détachement en général et de sa froideur à leur égard en particulier. Il reste possible que ce soit le manque de sentimentalité d'Atkins qui ait le plus inspiré la paranoïa. Tania Szabó et Vilayat Inayat Khan s'attendaient peut-être à des choses d'Atkins qu'ils n'auraient jamais rêvé de demander au Buckmaster en larmes : une implication émotionnelle, avant tout.

Tania et Vilayat étaient respectivement la fille et le frère de deux des agents les plus célèbres. Helm tire de nombreuses implications de la relation d'Atkins avec Noor Inayat Khan, qui était suffisamment son opposé pour représenter une belle feuille dramatique. La fille soufie surnaturelle, qui était la seule femme de couleur à mourir lors d'une mission SOE, est souvent citée comme le meilleur exemple de la sauvagerie de l'agence en envoyant des femmes travailler sur le terrain : elle était petite et semblait sans défense. Helm découvre des preuves qu'elle a été torturée à mort, ce qui a malheureusement été vérifié depuis par la publication du dossier SOE de Noor. Mais il existe de nombreuses preuves que Noor était un agent exceptionnel à bien des égards une fois sur le terrain. Presque seule, elle survécut à la chute de Prosper et se maintint en vie pendant plusieurs mois dans le métier le plus dangereux, celui d'opératrice radio. Quand elle a été trahie, c'était par une femme qui était jalouse de l'intérêt d'un agent masculin pour elle. Ses propres erreurs ont aggravé la tragédie mais ne l'ont pas provoquée. Elle s'est battue si férocement lorsqu'elle a été arrêtée et a essayé si fort de s'échapper de la prison qu'elle a finalement été enchaînée.

La sentimentalisation des agents féminins a elle-même joué un rôle dans une politique subtile du genre qui a fait autant que toute autre chose pour dissimuler les bévues du SOE. Si des femmes étaient sacrifiées, selon le raisonnement, l'agence pourrait être coupable de cruauté en les envoyant mais pas d'incompétence en les préparant à être capturées, alors qu'on ne pouvait s'attendre à ce qu'elles survivent longtemps. Cette dernière accusation a été soulevée contre la manipulation des agents masculins, avec une certaine équité : Prosper lui-même a été encouragé à lever une énorme armée de résistants, puis on lui a dit de rester à couvert pendant près d'un an, garantissant que des milliers de personnes tomberaient avec lui lorsque le réseau a été soufflé, et a probablement contribué à sa paranoïa à propos des responsables. (En France, beaucoup croient encore que le réseau "Prosper" a été abandonné comme un acte de désinformation sur la véritable date de l'invasion alliée.) La vérité est que plusieurs des femmes décédées étaient de brillantes combattantes de la Résistance bien avant de rejoindre le SOE. Andrée Borrel et Madeleine Damerment, toutes deux dans la vingtaine, ont survécu pendant années en France occupée (la vie moyenne d'un amateur résistant était de trois mois), aidant les aviateurs alliés à entrer en Espagne. M.R.D. Foot fait la même remarque en observant que les femmes agents du SOE ne s'attendaient pas à un traitement spécial et sont allées sur le terrain aussi préparées à la mort que n'importe quel agent masculin. Le statut légendaire des sacrifices féminins du SOE ne rend pas non plus justice aux femmes du SOE qui ont survécu et accompli un travail magnifique : Pearl Witherington, Lise de Baissac, Nancy Wake, Yvonne Cormeau, Anne-Marie Walters, Eileen Nearne, sa sœur Jacqueline Nearne, Virginia Hall , Yvonne Baseden, et bien d'autres. Parmi les agents qui ont survécu à la guerre, l'un des plus connus est la comtesse Krystyna Skarbek ("Christine Granville"), dont la renommée repose en grande partie sur le fait qu'elle a été poignardée à mort après la guerre par un amant jaloux. (Son autre prétention à la renommée populaire est qu'elle a peut-être été un modèle pour Vesper Lynd de Fleming.)

Fait intéressant, Yvonne Baseden, un agent qui a survécu à l'arrestation et à l'incarcération dans le camp de concentration de Ravensbrück, parle avec perspicacité de la méfiance de Vera Atkins à son égard. "Je pense qu'elle essayait de nous mettre à l'aise en se regardant à l'aise, comme si c'était quelque chose que beaucoup de gens faisaient et que cela n'avait rien d'extraordinaire… Elle avait des raisons de se méfier de moi… 8230 Je pense qu'elle a dû penser — vous savez — pourquoi avais-je été libéré ? Qu'avais-je fait pour être libéré et pas les autres ?

Baseden n'aimait pas Atkins, mais elle la comprenait. Cela nous laisse nous demander si les autres femmes agents auraient également pu le faire. Lorsque les femmes ont le pouvoir de vie et de mort, en particulier sur les autres femmes, les jugements de leur éthique reposent souvent sur des perceptions basées sur des distinctions émotionnelles fines et des interprétations d'un comportement correct. Fania Fénelon bâillonnée à l'idée qu'Alma Rosé puisse être fière de son orchestre tandis que son peuple brûlait les familles des agents de Vera remarqua qu'elle semblait "très contente d'elle-même". Au procès de Ravensbrück, Atkins a envoyé des cartes postales à sa mère qui auraient tout aussi bien pu être envoyées depuis une petite station thermale de la côte baltique. Elle aurait pu être sociopathe dans son calme ou bien, elle aurait pu assister au procès et écrire les cartes postales les mêmes jours, consciente que les deux étaient son devoir.

Mais elle reste une figure inquiétante. Les recherches de Helm suggèrent qu'elle pourrait ressembler à un enfant brillant, un prodige, avec l'isolement et le dévouement d'un prodige au précédent de ses aînés. Après le travail qu'elle a fait pour découvrir le sort des agents, il est remarquable que tant de leurs familles ont attendu des années pour apprendre les détails les plus élémentaires que la mère de l'un, Diana Rowden, n'a pas su que sa fille avait reçu la Croix de Guerre jusqu'à ce que Elizabeth Nicholas l'a découvert dans les années 1950. On peut supposer qu'Atkins était trop amoureuse de son rôle de gardienne des secrets pour arrêter de jouer au jeu. Une autre interprétation un peu plus gentille est qu'Atkins était encline à se consoler en maintenant le sentiment que l'argent s'arrêtait avec elle, tant que personne ne savait les détails. En tout état de cause, la manière bâclée dont les détails se sont glissés a alimenté des théories du complot qui pourraient ne jamais finir.

Dans la mode genrée classique, il existe le même degré de spéculation non fondée concernant la sexualité d'Atkins : certains pensent qu'elle était lesbienne, d'autres qu'elle devait être un piège à hommes. Ni l'un ni l'autre n'est impossible ni n'est justifié. Lorsqu'on leur a demandé d'expliquer pourquoi, les témoins ne peuvent faire allusion à plus de preuves qu'un sentiment qu'elle leur a donné. L'imaginative Jean Overton Fuller se souvient d'Atkins dans un haut noir vaporeux, visiblement destiné à la séduire. (Il est possible qu'Atkins était amoureux de Violette Szabó, qu'elle a insisté pour se débarrasser personnellement.) Aucun témoin n'admet être attiré par Atkins de cette façon, mais il est intriguant de découvrir combien de fois il est dit qu'elle était « presque beau." «Belle» est une désignation d'approbation lorsqu'elle est appliquée à une femme, n'idéalisant pas tant son apparence qu'elle reconnaît simultanément le pouvoir et le simplifie en innocuité. En disant que Vera Atkins était «presque belle», les témoins semblent se débattre avec leurs perceptions incongrues d'une femme extraordinaire, une femme noble à bien des égards, qui leur a également fait peur.

C'est peut-être aussi pourquoi la biographie de Helm devient molle à certains endroits, recherchant des liens émotionnels qu'Atkins aurait dédaignés et c'est peut-être pourquoi Helm revient instinctivement au plus petit dénominateur commun d'intrigue de l'histoire d'espionnage, la meilleure auto-justification que nous ayons tous pour s'ingérer et fouiner — à côté de la croyance que le sujet l'aurait voulu ainsi, qui revient également. L'enquête de Helm sur la probabilité qu'Atkins ait passé de l'argent à des responsables nazis pour sauver ses parents néerlandais (une raison plausible de la déférence d'Atkins envers Buckmaster) est dramatique, mais s'étend un peu trop peu. Inévitablement, ces coups de suspense nous rappellent aussi l'obligation du journaliste de fouiller dans les points faibles des autres, et les résultats peuvent être inconfortables. Helm interviewe Yvonne Baseden et aperçoit un ballon violet au plafond, lisant "Joyeux quatre-vingtième anniversaire", tandis que les yeux de Baseden se remplissent de larmes alors qu'elle se souvient de Ravensbrück. Lors du mémorial annuel aux membres du SOE perdus en France, Helm observe une femme perturbée, «en train de pleurer son fiancé, qui a été tué alors qu'il servait avec le SOE en France, mais on ne lui avait jamais dit exactement comment il avait été tué ni pourquoi. Je me demandais si la femme en noir avait attrapé le bras de Vera et comment Vera avait réagi.

Jusqu'à un certain point, ces aperçus de la vie des SOE dans les coulisses sont importants même s'ils peuvent nous faire grincer des dents. C'est nécessaire dans le sillage des représentations fictives de SOE, en commençant par les biographies et les films aseptisés et en continuant avec le best-seller de Sebastian Faulks, Charlotte Grey. En écrivant sur la biographie de Quentin Bell de sa tante Virginia Woolf, Cynthia Ozick a observé que ce qu'un initié peut transmettre le plus utilement, c'est «l'odeur d'une maison», et ce Helm le fait même en tant qu'étranger. Il est instructif d'observer à quel point cette « odeur » SOE sera familière aux femmes ordinaires. Comme indiqué, la force de la biographie de Helm par rapport à une version officielle résidera probablement dans sa tentative de rendre justice à la complexité des émotions entourant Atkins et ses révélations sur la qualité de ces émotions. Les héros masculins sont idéalisés après leur mort, mais ils ont aussi tendance à disparaître sans traces émotionnelles claires leurs survivants ressentent avant tout leur absence, la lacune dans une famille laissée pour compte par des moyens valorisés dans la société. Les enfants de Prosper se souviennent d'avoir grandi sans leur père à plus d'un titre : sa femme a effacé toute trace de lui de leur vie. C'est peut-être ainsi qu'Atkins souhaitait disparaître de la vue du public. Helm commence à restaurer un aperçu, non pas de la vie intérieure d'Atkins, mais de l'effet qu'elle a eu sur les autres. Ce faisant, elle commence à recréer Atkins en tant que figure genrée. Les ressentiments attachés aux souvenirs des femmes héros sont plus susceptibles de porter sur des mensonges, des évasions et des compromis : in fine, la conscience qui nous reste de la déconnexion entre les récits réels et officiels du pouvoir et de la survie. Ils ressemblent aux émotions mitigées que nous avons eues à propos de nos mères, les choix de vie ou de mort qu'elles ont faits quand et en tant que nos pères, leurs consciences protégées par les exigences du rôle masculin, ne pouvaient pas ou ne le faisaient pas.

Les commentateurs féministes ont eu tendance à considérer toutes les formes de militarisme comme une greffe de valeurs masculines sur la vie des femmes. En revanche, d'autres féministes telles que Vera Laska, Margaret Collins Weitz et Claudia Koontz ont observé que les femmes adaptaient des modes de comportement traditionnellement féminins à la guerre des côtés opposés des conflits de manière à rendre moins évident que le militarisme et la vie des femmes sont des ennemis naturels. L'importance du genre d'Atkins dans son travail n'était pas qu'elle était moins féminine pour s'être engagée dans des activités militaristes, mais qu'elle n'avait pas la formation professionnelle associée aux hommes occupant des postes de responsabilité équivalente. Atkins était une amatrice, même si elle était très douée, et elle était capable de faire des erreurs. Cela peut en fait la rapprocher du rôle traditionnel de la mère. Les féministes qui tirent des prescriptions éthiques de l'expérience de la mère soulignent que le maternel est par définition une éthique d'improvisation. L'éthique du maintien du secret a également été traditionnellement féminine et improvisée.La vie d'Atkins nous pousse à nous demander si une « éthique de soins » féminine n'est pas aussi, lorsque cela est nécessaire, une éthique de tromperie, de secret, de militarisme et d'impitoyabilité, sans parler de la vanité et de l'auto-illusion. Cela peut contribuer grandement à sauver la figure de la mère de la sentimentalisation, mais cela soulève d'autres questions épineuses pour les féministes. Une mère est avant tout une femme qui a du pouvoir. Atkins avait peut-être une apparence peu maternelle, mais elle fait fonctionner comme une mère envers les agents dans le sens le plus simple : d'exercer le pouvoir de vie et de mort et de l'assumer comme son droit naturel. Elle a ainsi supprimé l'échappatoire mentale que la plupart d'entre nous chérissent, consistant à imaginer la vie civile comme le monde des mères et non des pères, délimité par la ligne de genre de la guerre et de ses horreurs. Son ambiguïté en tant que l'un des « bons » nous rappelle que le pouvoir des femmes a été banalisé en partie parce que le pouvoir, quel qu'il soit, a un potentiel destructeur. Ainsi, notre désir de voir le maternel et le militarisme comme des opposés ne peut être frustré que si nous admettons le maternel dans toute sa puissance. Il peut être significatif que les jugements les plus sévères d'Atkins, y compris de Helm, soient venus de femmes, plusieurs des hommes qu'elle a rencontrés se souvenaient d'elle comme particulièrement gentille, voire maternelle.

Comme le reste d'entre nous, Helm aime et déteste sa figure maternelle, et comble les lacunes de son histoire avec imagination avec l'intention à la fois de la saper et de la pardonner comme le reste d'entre nous, elle a des idées révélatrices et d'autres dans lesquelles Atkins est méconnaissable, parfois les deux à la fois. Il est généralement difficile pour elle d'accepter qu'Atkins, en tant qu'agent secret accompli, ait un pouvoir d'action : qu'elle a pris ses décisions en tant qu'être indépendant, et non en tant que victime de l'histoire. Par intervalles, elle attribue trop peu de responsabilités à Atkins, puis encore trop. En copiant Tania Szabó, Vilayat Inayat Khan et bien d'autres, elle veut l'approbation et fait de la gymnastique introspective en réalisant qu'elle ne l'obtiendra pas. Elle devient la proie de l'illusion féminine ultime en suggérant qu'Atkins voulait que son histoire personnelle soit racontée. L'histoire commence lorsque Helm cherche la nièce et la belle-sœur d'Atkins à Cornwall, parcourant les coupures de presse fades qui constituent les dossiers personnels de Vera et découvrant des objets non censurés qu'elle interprète comme des panneaux indicateurs qu'Atkins a laissés pour montrer la voie à un avenir biographe. La plupart d'entre eux ont à voir avec la culpabilité que Helm suppose qu'Atkins a ressenti à la suite de la mort de Noor Inayat Khan et des autres.

Il existe des preuves qu'Atkins n'était pas invulnérable. Après son retour d'Allemagne, elle s'est longtemps retirée. (Elle venait d'apprendre que Ketton-Cremer était également mort, tué au combat en Crète.) Helm est crédible sur la maîtrise de soi compulsive d'Atkins et sur l'angoisse qu'il a pu garder. «Des amis proches ne ressentaient que de la sympathie pour Vera. Derrière cette façade contrôlée, ils ont senti qu'elle refoulait tout le temps sa propre émotion et sa propre culpabilité. Mais si elle propose une Vera rongée par la culpabilité de la mort des agents, et laissant ainsi exprès des indices éparpillés, Helm se trompe probablement.

En fait, une biographie officielle a été commandée par Atkins et est sortie au début de cette année, et peut-être que la connaissance de la biographie rivale a causé certains des défauts de Helm. Bien que loin d'être aussi bon à bien des égards, William Stevenson Espionneuse est le travail supérieur en termes de présentation des détails essentiels du travail d'Atkins pour SOE. Le livre de Stevenson va encore plus loin que celui de Helm en décrivant le miasme de l'antisémitisme dans lequel Atkins a dû travailler et sa conscience de son identité juive. Cela ne confirme pas la conviction de Helm qu'Atkins devait faire profil bas avec Buckmaster comme prix de son pouvoir, cela indique qu'Atkins était beaucoup plus courageux en tant que juif que Helm ne le savait, un jugement basé non sur ce qu'elle a pu faire dans le Pays-Bas, mais à maintes reprises, elle a tenté de réveiller le haut commandement britannique sur ce qui arrivait aux Juifs d'Europe. L'impitoyable Leo Marks partageait sa haute opinion d'Atkins avec Stevenson, une considération basée en partie sur leur sort commun en tant que Juifs. Mais là où Leo Marks a rempli un livre de sa colère contre SOE, Atkins est resté fidèlement silencieux et a subi l'opprobre de ses pairs. Le livre de Stevenson révèle également quelques détails personnels qui sont facilement aussi juteux que tout ce que Helm a trouvé. (Plutôt que Ketton-Cremer ou Violette Szabó, le grand Yeo-Thomas a peut-être été le véritable amour de la vie d'Atkins.) Et si Helm en tant que femme considère Atkins en tant que bonne/mauvaise mère, Stevenson en tant qu'homme semble beaucoup plus soucieux de la « placer » comme une figure romantique. Il souligne la beauté et le sex-appeal de Vera, décrivant ses cheveux noirs (la plupart des témoins oculaires s'en souviennent comme étant blonds) et ses "yeux enfumés". Alma Rosé, telle que Fania Fénelon l'a vue, est peut-être commodément remplacée par la biblique Esther ou Judith, ou bien la belle et héroïque Alma dont se souviennent certains des survivants de l'orchestre de Birkenau.

Pourtant, des deux, la biographie de Vera Atkins par Helm se rapproche d'une vérité essentielle sur les figures de pouvoir à une époque sombre. Le livre de Helm se distingue à tous égards comme une production littéraire — il est magnifiquement écrit — et impressionnant pour la quantité d'encombrement qu'il a éliminé d'une histoire qui semblait autrefois enchevêtrée au-delà de tout espoir, même si à certains endroits il ajoute son posséder. Mais la plus vraie distinction du livre de Helm, aussi imparfait soit-il, réside peut-être dans l'honneur qu'il rend aux ambiguïtés émotionnelles qui subsistent pour les survivants de la guerre, notamment en ce qui concerne les souvenirs de ses joueurs exceptionnels. Si Helm succombe parfois au besoin que tous les survivants ont de forcer des détails insolubles dans un modèle qui a du sens, comme l'Angleterre bien-aimée d'Atkins, nous pouvons toujours être reconnaissants d'avoir un tel allié à nos côtés et comme avec Vera Atkins, nous pouvons probablement pardonner sa.

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Les femmes dans l'histoire - Vera Atkins

Vera Atkins est née Vera Maria Rosenberg à Galați, en Roumanie, de Max Rosenberg, un père juif allemand, et de sa femme juive britannique, Zeffro Hilda, connue sous le nom de Hilda. Elle a brièvement fréquenté la Sorbonne à Paris pour étudier les langues vivantes et une école terminale à Lausanne, où elle s'est livrée à sa passion pour le ski, avant de se former dans une école de secrétariat à Londres. Durant sa jeunesse un peu dorée en Roumanie, où elle habite le grand domaine acheté par son père à Crasna (aujourd'hui en Ukraine), Atkins profite de la société cosmopolite de Bucarest où elle se rapproche de l'ambassadeur allemand antinazi, Friedrich Werner von. der Schulenburg. Le père d'Atkins, un riche homme d'affaires du delta du Danube, a fait faillite en 1932 et est décédé un an plus tard. Pendant son séjour en Roumanie, Atkins a rencontré plusieurs diplomates qui étaient membres des services secrets britanniques, dont certains devaient plus tard soutenir sa demande de nationalité britannique, et à qui, compte tenu des opinions pro-britanniques prononcées par elle et sa famille, elle a peut-être fourni informations en tant que « stringer ». Elle a également travaillé comme traductrice et représentante pour une compagnie pétrolière. Atkins est restée avec sa mère en Roumanie jusqu'à ce qu'elle émigre en Grande-Bretagne en 1937, une décision prise en réponse à la situation politique menaçante en Europe et à la montée de l'extrémisme et de l'antisémitisme en Roumanie.

Bien qu'il ne soit pas de nationalité britannique, Atkins rejoint en février 1941 la section française du SOE en tant que secrétaire. Elle fut bientôt nommée assistante du chef de section, le colonel Maurice Buckmaster, et devint de facto un officier du renseignement. Elle a servi comme civil jusqu'en août 1944, date à laquelle elle a été nommée officier de vol dans la Women's Auxiliary Air Force (WAAF). En février 1944, Atkins fut naturalisé sujet britannique. Elle a ensuite été nommée officier du renseignement de la Section F (F-Int). Le rôle principal d'Atkins chez SOE était le recrutement et le déploiement d'agents britanniques en France occupée. Elle était également responsable des 37 femmes agents du SOE qui travaillaient comme coursières et opératrices sans fil pour les divers circuits établis par le SOE. Atkins s'occuperait du "ménage" lié à l'agent, comme vérifier ses vêtements et ses papiers pour s'assurer qu'ils étaient appropriés pour la mission, envoyant des lettres anodines pré-écrites à intervalles réguliers, agissant en tant que liaison du SOE avec leurs familles et s'assurant ils ont reçu leur salaire. Atkins accompagnait souvent les agents jusqu'aux aérodromes d'où ils partiraient pour la France et effectuait les derniers contrôles de sécurité avant de les quitter. Atkins assistait toujours à la réunion quotidienne des chefs de section présidée par Buckmaster et restait souvent tard dans la nuit à la salle des signaux pour attendre les transmissions décodées envoyées par les agents sur le terrain. Elle arrivait généralement au bureau de Baker Street de la Section F vers 10h00. Bien que peu populaire auprès de bon nombre de ses collègues, Buckmaster lui faisait confiance pour son intégrité, sa mémoire exceptionnelle et ses bonnes compétences organisationnelles.

Après la libération de la France et la victoire des Alliés en Europe, Atkins s'est rendue à la fois en France, et plus tard, pendant seulement quatre jours, en Allemagne, où elle était déterminée à découvrir le sort des cinquante et un agents de la Section F toujours portés disparus, de la 118 disparus en territoire ennemi (117 dont elle devait confirmer qu'ils étaient morts en captivité allemande). À l'origine, elle a reçu peu de soutien et une certaine opposition à Whitehall, mais alors que les horreurs des atrocités nazies étaient révélées et que la demande populaire de procès pour crimes de guerre augmentait, il a été décidé de soutenir officiellement sa quête pour découvrir ce qui était arrivé au agents britanniques et de traduire en justice ceux qui ont commis des crimes contre eux. À la fin de 1945, le SOE a été dissous, mais en janvier 1946, Atkins, désormais financée par la création du Secret Intelligence Service (MI6), est arrivée en Allemagne en tant qu'officier d'escadron nouvellement promu dans la Women's Auxiliary Air Force pour commencer sa recherche. pour les agents disparus, dont 14 femmes. Elle était attachée à l'unité des crimes de guerre du département du juge-avocat général du QG de l'armée britannique. Jusqu'à son retour en Grande-Bretagne en octobre 1946, Atkins a recherché les agents du SOE disparus et d'autres membres du personnel des services de renseignement qui avaient disparu derrière les lignes ennemies, a procédé à des interrogatoires de suspects de crimes de guerre nazis et a témoigné en tant que témoin à charge dans les procès ultérieurs. En novembre 1946, la commission d'Atkins a été prolongée afin qu'elle puisse retourner en Allemagne pour assister l'accusation dans le procès de Ravensbrück qui a duré jusqu'en janvier 1947. Elle a profité de cette opportunité pour terminer sa recherche de Noor Inayat Khan, dont elle savait maintenant qu'il n'était pas mort à Natzweiler-Struthof, comme elle l'avait initialement conclu en avril 1946, mais à Dachau. En plus de retrouver 117 des 118 agents de la Section F disparus, Atkins a établi les circonstances de la mort des 14 femmes, dont douze avaient péri dans les camps de concentration. Elle avait également persuadé le War Office que les douze femmes, techniquement considérées comme des civiles, qui avaient été exécutées, n'étaient pas considérées comme mortes en prison, comme cela avait été prévu à l'origine, mais avaient été enregistrées comme tuées au combat. Les efforts d'Atkins pour rechercher ses "filles" disparues signifiaient non seulement que chacune avait désormais un lieu de mort, mais en détaillant leur bravoure avant et après la capture, elle a également contribué à faire en sorte que chacune soit officiellement reconnue par le gouvernement britannique, y compris le attribution d'une George Cross à titre posthume à Violette Szabo en 1946 et, surtout grâce aux efforts d'Atkins, à Noor Inayat Khan en 1949.

Elle est allée travailler pour le Bureau central de l'UNESCO pour les visites et les échanges éducatifs, en tant que chef de bureau à partir de 1948 et directrice à partir de 1952. Elle a pris une retraite anticipée en 1961 et s'est retirée à Winchelsea dans l'East Sussex. Atkins a été nommée CBE (Ordre le plus excellent de l'Empire britannique) lors des honneurs d'anniversaire de 1997, à l'occasion de l'anniversaire de la reine où elle rend hommage à d'importants citoyens britanniques. Elle a reçu la Croix de Guerre en 1948 et fait chevalier de la Légion d'honneur par le gouvernement français en 1995. Atkins est décédé à l'hôpital de Hastings le 24 juin 2000, à l'âge de 92 ans. plainte quand elle est tombée et s'est fracturé une hanche. Elle a été admise à l'hôpital où elle a contracté le SARM. Sa plaque commémorative, qui est partagée avec son frère Guy, se trouve dans le mur nord du cimetière de St Senara à Zennor, en Cornouailles, où ses cendres ont été dispersées. L'inscription indique « Vera May Atkins, CBE Légion d'honneur Croix de guerre ».

Cette liste contient des récits de non-fiction et de fiction d'espions et d'agences de renseignement de la Seconde Guerre mondiale.


"Les filles perdues de Paris" fictionnalise le véritable récit d'espions féminins pendant la Seconde Guerre mondiale

Scott Simon de NPR parle avec l'auteur Pam Jenoff de son nouveau roman, Les filles perdues de Paris. C'est l'histoire d'un groupe d'espionnes britanniques envoyées en France pendant la Seconde Guerre mondiale.

Grace Healey essaie de traverser la gare Grand Central, encore tard, sur le chemin du travail en 1946 lorsqu'elle trébuche sur une valise abandonnée. Elle regarde à l'intérieur. Elle se coupe le doigt et trouve un paquet avec une douzaine de photos, chacune d'une femme différente, et devient intriguée. Ce qu'elle découvre à propos de ces femmes et de la femme dont le nom, Trigg, est gravé sur le boîtier est raconté dans le nouveau roman de Pam Jenoff "Les filles perdues de Paris". Et Pam Jenoff, ancienne officier du service extérieur américain, enseigne maintenant le droit à Rutgers, et qui est l'auteur du précédent best-seller "The Orphan's Tale", nous rejoint depuis les studios de WHYY à Philadelphie. Merci beaucoup d'être avec nous.

PAM JENOFF : Merci de m'avoir reçu.

SIMON : Alors pourquoi ne laisse-t-elle pas simplement la valise ?

JENOFF: Eh bien, Grace est à un carrefour intéressant dans sa vie. Elle est ce que j'appelle pas tout à fait une veuve de guerre. Elle a perdu son mari pendant la Seconde Guerre mondiale mais pas au combat. Et elle vit à New York, essayant de deviner la suite quand elle trouvera la valise. Je crois donc qu'elle est intriguée à la fois par les photos pour elles-mêmes mais aussi par ce voyage qui est un peu une échappatoire à ses propres problèmes.

SIMON : Les histoires de ces femmes ont été inspirées par les histoires de vraies personnes, n'est-ce pas ?

JENOFF: Ils l'étaient. Je faisais des recherches pour ma prochaine idée de livre et j'ai découvert l'incroyable histoire des femmes britanniques qui avaient servi dans Special Operations Executive, déployées derrière les lignes ennemies pour se livrer au sabotage et à la subversion. Et donc ce livre est très inspiré par l'héroïsme réel de ces femmes.

SIMON : Ils avaient découvert - peut-être devrions-nous expliquer - que pour un certain nombre de raisons, les hommes étaient plus susceptibles d'être découverts.

JENOFF : Oui. C'était les jours les plus sombres de la guerre pour la Grande-Bretagne quand ils ont commencé à envoyer des gens - d'abord des hommes pour s'engager dans ces activités. Et les hommes ont été facilement découverts car dans les rues de France au début des années 40, il n'y avait tout simplement pas beaucoup de jeunes hommes. Ils avaient tous été enrôlés ou emprisonnés. Et donc les hommes britanniques qui essayaient de s'intégrer ont été étiquetés assez facilement. Alors quelqu'un a dit, il y a beaucoup de femmes, pourquoi ne pas en envoyer certaines ?

SIMON : Vous nous présentez un personnage nommé Eleanor Trigg, directement inspiré d'un personnage britannique réel nommé Vera Atkins. Parlez-nous d'eux tous les deux.

JENOFF : Donc dans la vraie vie, Vera Atkins - une femme intéressante. Elle n'était pas britannique. Elle était d'origine est-européenne, d'une famille juive. Et elle avait gravi les échelons jusqu'au Special Operations Executive et, entre autres choses, était devenue responsable de l'unité des femmes - les femmes qui devaient servir dans le SOE. Elle était donc en charge de leur recrutement et de leur déploiement. Et finalement, lorsque beaucoup de ces femmes ont été capturées et tuées, elle s'est sentie très coupable et est allée découvrir ce qui leur était arrivé.

SIMON : Vous avez travaillé au Pentagone et au Département d'État, y compris un passage en Pologne, je suppose. En voit-on dans vos romans ?

JENOFF : Tous mes livres sont très inspirés de ces expériences. J'étais le premier au Pentagone. Et c'est une époque que j'appelle voir le monde depuis les épaules de géants, pour paraphraser Sir Isaac Newton. J'ai voyagé partout dans le monde avec mon patron, y compris pour les commémorations du 50e anniversaire de la Seconde Guerre mondiale.

Je suis ensuite passé au Département d'État. Et, moi-même, j'étais - je suis juif, et j'étais sur le terrain en Pologne, je suis devenu très proche des survivants. Et le gouvernement américain m'a confié la responsabilité des problèmes de l'Holocauste. Et donc je suis sorti de ces deux expériences vraiment changé et ému. Et depuis, j'écris ce que j'appelle des chansons d'amour sur cette période.

SIMON : Une grande partie de ce roman est consacrée aux histoires de personnes qui essaient de faire ce qu'il faut quand c'est furtif (rires). Eh bien, comment pouvons-nous saisir cela en ce moment et en cet endroit ?

JENOFF: L'un des thèmes qui m'a vraiment émergé en écrivant ce livre est la confiance que nous accordons à nos gouvernements et si une telle confiance est justifiée ou non, ce qui, vous le savez, peut ou non être un thème d'actualité également.

Mais dans ce cas, dans le livre, vous savez, ces femmes se sont levées et ont quitté leur vie, et parfois leurs enfants, et ont été larguées dans l'Europe occupée - vous savez, juste larguées par un avion - et ont dû en quelque sorte se débrouiller toutes seules. Et ils faisaient vraiment ce qu'ils pensaient être la bonne chose. Mais ils n'étaient qu'une pièce d'un puzzle beaucoup plus vaste. Et souvent, vous savez, c'est une question de savoir si la fin justifie les moyens, je pense.

SIMON : Ouais. Espérez-vous que les personnes qui liront votre roman se sentiront quelque peu redevables envers les vraies personnes sur lesquelles il s'inspire ?

JENOFF : Absolument. L'une des choses les plus frappantes est que - non seulement l'ampleur de l'héroïsme de ces femmes et de leurs exploits, mais, vous savez, après la guerre, elles ont vraiment reçu très peu de reconnaissance pendant longtemps. Et il y a donc une grande joie à donner vie à ces histoires. Et quelqu'un a fait remarquer que c'est presque une histoire appropriée pour ce moment #MeToo que nous vivons parce que c'est vraiment une histoire de femmes qui trouvent leur pouvoir et leur voix.

SIMON : Pam Jenoff, son nouveau roman, "Les filles perdues de Paris" - merci beaucoup d'être avec nous.

JENOFF : Merci de m'avoir reçu.

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Les horreurs cachées de Ravensbrück, un camp de concentration pour femmes

Dans son nouveau livre, Si c'est une femme, journaliste et auteur Sarah Helm raconte l'histoire de six ans du camp de concentration de Ravensbr&# xfcck entièrement féminin nazis&# xfcck. Elle déniche des histoires inconnues sur l'héroïsme et l'endurance de certaines des 130 000 femmes qui ont franchi ses portes. Le titre du livre&# x2019s vient du poème de Primo Levi “If This Is a Man,” dans lequel il écrit : 𠇌onsider si c'est une femme, / Sans cheveux et sans nom / Avec plus de force pour se souvenir, / Ses yeux vides et son ventre froid / Comme une grenouille en hiver. / Méditez que cela s'est produit : / Je vous recommande ces mots.”

Depuis l'aéroport Tegel de Berlin&# x2019s, il faut un peu plus d'une heure pour atteindre Ravensbr&# xfcck. La première fois que j'ai conduit là-bas, en février 2006, il tombait de fortes chutes de neige et un camion s'était mis en portefeuille sur le périphérique de Berlin, donc cela prendrait plus de temps.

Heinrich Himmler conduisait souvent à Ravensbr&# xfcck, même par temps atroce comme celui-ci. Le chef des SS avait des amis dans le coin et venait inspecter le camp à son passage. Il partait rarement sans donner de nouveaux ordres. Une fois, il a commandé plus de légumes-racines à mettre dans la soupe des prisonniers&# x2019. À une autre occasion, il a déclaré que le meurtre n'allait pas assez vite.

Ravensbr&# xfcck était le seul camp de concentration nazi construit pour les femmes. Le camp a pris son nom du petit village qui jouxte la ville de F&# xfcrstenberg et se trouve à environ 50 miles au nord de Berlin, sur la route de Rostock sur l'Allemagne&# x2019s côte baltique. Les femmes arrivant dans la nuit pensaient parfois qu'elles étaient près de la côte car elles sentaient le sel dans le vent elles sentaient aussi le sable sous les pieds. Quand le jour vint, ils virent que le camp était construit au bord d'un lac et entouré de forêt. Himmler aimait que ses camps soient situés dans des zones de beauté naturelle, et de préférence à l'abri des regards. Aujourd'hui, le camp est toujours à l'abri des regards, les crimes horribles qui y sont commis et le courage des victimes sont largement inconnus.

Ravensbr&# xfcck a ouvert ses portes en mai 1939, un peu moins de quatre mois avant le déclenchement de la guerre, et a été libéré par les Russes six ans plus tard &# x2014 c'était l'un des tout derniers camps à être atteint par les Alliés. La première année, il y avait moins de 2 000 prisonniers, presque tous allemands. Beaucoup avaient été arrêtés parce qu'ils s'opposaient aux communistes d'Hitler &# x2014, par exemple, et aux Témoins de Jéhovah, qui appelaient Hitler l'Antéchrist. D'autres ont été arrêtés simplement parce que les nazis les considéraient comme des êtres inférieurs et voulaient qu'ils soient retirés de la société : les prostituées, les criminels, les marginaux et les gitans. Plus tard, le camp a accueilli des milliers de femmes capturées dans les pays occupés par les nazis, dont beaucoup avaient été dans la Résistance. Des enfants y ont également été amenés. Une petite proportion des prisonniers (environ 10 %) étaient juifs, mais le camp n'était pas officiellement désigné comme camp pour juifs.

À son apogée, Ravensbr&# xfcck avait une population d'environ 45 000 femmes au cours des six années de son existence, environ 130 000 femmes ont franchi ses portes, pour être battues, affamées, travaillées à mort, empoisonnées, exécutées et gazées. Les estimations du nombre final de morts ont varié d'environ 30 000 à 90 000, le chiffre réel se situe probablement quelque part entre les deux, mais si peu de documents SS sur le camp survivent, personne ne le saura jamais avec certitude. La destruction en gros des preuves à Ravensbr&# xfcck est une autre raison pour laquelle l'histoire du camp&# x2019s est restée obscure. Dans les derniers jours, chaque fichier de prisonnier&# x2019s a été brûlé dans le crématorium ou sur des feux de joie, avec les corps. Les cendres ont été jetées dans le lac.

J'ai d'abord entendu parler de Ravensbr&# xfcck lors de la rédaction d'un livre précédent sur Vera Atkins, un officier en temps de guerre des services secrets britanniques&# x2019s Special Operations Executive. Immédiatement après la guerre, Vera lança à elle seule une recherche des femmes britanniques du SOE qui avaient été parachutées en France occupée pour aider la Résistance, dont beaucoup avaient disparu. Vera a suivi leurs traces et a découvert que plusieurs avaient été capturés et emmenés dans des camps de concentration.

J'ai essayé de reconstituer sa recherche et j'ai commencé par ses papiers personnels, qui ont été classés dans des boîtes en carton marron et conservés par sa belle-sœur Phoebe Atkins chez elle à Cornwall. À l'intérieur se trouvaient des notes manuscrites d'entretiens avec des survivants et des suspects SS - certaines des premières preuves recueillies sur le camp. J'ai feuilleté les papiers. « Nous avons dû nous déshabiller et nous avons été rasés », a déclaré une femme à Vera. Il y avait une colonne de fumée bleue étouffante.”

Un survivant a parlé d'un hôpital de camp où des germes de la syphilis ont été injectés dans la moelle épinière. Un autre a décrit avoir vu des femmes arriver au camp après une "marche de la mort" à travers la neige depuis Auschwitz. L'un des agents masculins du SOE, emprisonné à Dachau, a écrit une note disant qu'il avait entendu parler de femmes de Ravensbr&# xfcck étant forcées de travailler dans un bordel de Dachau.

Parmi les prisonniers étaient &# x201cla crème des femmes de l'Europe&# x2019s,&# x201d selon un enquêteur britannique, ils comprenaient le général de Gaulle&# x2019s nièce, une ancienne femme britannique&# x2019s champion de golf et des dizaines de comtesses polonaises.

J'ai commencé à chercher les dates de naissance et les adresses au cas où l'un des survivants — ou même les gardes — seraient encore en vie. Quelqu'un avait donné à Vera l'adresse d'une Mme Chatenay, &# x201cqui connaît la stérilisation des enfants dans le bloc 11.&# x201d A Dr. Louise Le Porz avait fait une déclaration très détaillée disant que le camp a été construit sur un domaine appartenant à Himmler et son privé Château, ou château, était à proximité. Son adresse était M&# xe9rignac, Gironde, mais à partir de sa date de naissance, elle était probablement morte.

Au fond de la boîte, j'ai trouvé des listes manuscrites de prisonniers, sorties clandestinement par une Polonaise qui avait pris des notes dans le camp ainsi que des croquis et des cartes. “Les Polonais avaient toutes les meilleures informations,” dit la note. La femme qui a écrit la liste s'est avérée être morte depuis longtemps, mais certaines des adresses étaient à Londres et les survivants vivaient toujours.

J'ai emporté les croquis avec moi lors du premier trajet jusqu'à Ravensbr࿌k, en espérant qu'ils m'aideraient à trouver mon chemin quand j'y serais. Mais alors que la neige s'épaississait, je me demandais si j'allais atteindre le camp.

Beaucoup ont essayé et échoué à atteindre Ravensbr&# xfcck. Les responsables de la Croix-Rouge qui tentaient de se rendre au camp dans le chaos des derniers jours de la guerre ont dû faire demi-tour, tant le flux de réfugiés se déplaçait dans l'autre sens. Quelques mois après la guerre, lorsque Vera Atkins est partie en voiture pour commencer son enquête, elle a été arrêtée à un poste de contrôle russe, le camp se trouvait à l'intérieur de la zone d'occupation russe et l'accès des autres ressortissants alliés était restreint. À cette époque, Vera&# x2019s chasse pour les femmes disparues était devenu une partie d'une plus grande enquête britannique sur le camp, ce qui a entraîné les premiers procès pour crimes de guerre Ravensbr&# xfcck, qui s'est ouvert à Hambourg en 1946.

Dans les années 1950, au début de la guerre froide, Ravensbr&# xfcck est tombé derrière le rideau de fer, qui a divisé les survivants &# x2014 d'est en ouest &# x2014 et a brisé l'histoire du camp en deux. Le site est devenu un sanctuaire pour les héroïnes communistes du camp&# x2019s, et partout en Allemagne de l'Est, les rues et les écoles portent leur nom.

Pendant ce temps, dans l'Ouest, Ravensbr&# xfcck a littéralement disparu de la vue.

Dans les pays qui ont perdu un grand nombre dans le camp, les groupes de survivants ont essayé de garder les souvenirs vivants. On estime que 8 000 Français, 1 000 Néerlandais, 18 000 Russes et 40 000 Polonais ont été emprisonnés. Pourtant, pour des raisons différentes dans chaque pays, l'histoire a été obscurcie.

En Grande-Bretagne, qui n'avait pas plus de 20 femmes dans le camp, l'ignorance est saisissante, comme aux États-Unis. Les Britanniques connaissent peut-être Dachau, le premier camp de concentration, et peut-être Belsen parce que les troupes britanniques l'ont libéré et l'horreur qu'ils trouvé là, capturé sur film, a marqué à jamais la conscience britannique. Sinon, seul Auschwitz, synonyme de gazage des Juifs, a une vraie résonance.

Après avoir lu les fichiers de Vera&# x2019s, j'ai regardé autour de moi pour voir ce qui avait été écrit sur le camp des femmes&# x2019s. Les historiens traditionnels - presque tous des hommes - n'avaient presque rien à dire. Puis une amie, travaillant à Berlin, m'a prêté une importante collection d'essais rédigés principalement par des femmes universitaires allemandes. Dans les années 1990, les historiennes féministes avaient commencé une riposte. Ce livre promettait de libérer les femmes de l'anonymat qui se cache derrière le mot prisonnière.”

J'avais également rencontré une poignée de mémoires de prisonniers, pour la plupart des années 1950 et 1960, traînant dans les étagères du fond des bibliothèques publiques, souvent avec des vestes sensationnelles. La couverture d'un mémoire d'une professeure de littérature française, Micheline Maurel, montrait un sosie voluptueux de Bond-girl derrière des barbelés. Un livre sur Irma Grese, l'un des premiers gardes Ravensbr&# xfcck, a été intitulé La belle bête.

Je suis allé voir Yvonne Baseden, la seule survivante que je connaissais alors était encore en vie. Yvonne était l'une des femmes Vera Atkins&# x2019s SOE, capturé tout en aidant la Résistance en France, puis envoyé à Ravensbr&# xfcck. Yvonne avait toujours volontiers parlé de son travail de Résistance, mais chaque fois que j'avais abordé le sujet de Ravensbrá, elle avait dit qu'elle ne savait rien et s'était détournée.

Cette fois, je lui ai dit que j'avais l'intention d'écrire un livre sur le camp, espérant qu'elle pourrait en dire plus, mais elle leva les yeux avec horreur.

J'ai demandé pourquoi pas. 𠇌'est trop horrible. Ne pourriez-vous pas écrire sur autre chose ? Qu'allez-vous dire à vos enfants que vous faites?’ a-t-elle demandé.

N'a-t-elle pas pensé que l'histoire devrait être racontée ? “Oh oui. Personne ne connaît du tout Ravensbr&# xfcck. Personne n'a jamais voulu savoir à partir du moment où nous sommes revenus. Elle a regardé par la fenêtre.

En partant, elle m'a donné un petit livre. C'était un autre mémoire, avec une couverture particulièrement monstrueuse, des figures tordues en noir et blanc. Yvonne ne l'avait pas lu, dit-elle en me le poussant.

De retour à la maison, je l'ai lu sans le lâcher. L'auteur était une jeune avocate française du nom de Denise Dufournier qui avait écrit un récit simple et émouvant d'endurance contre vents et marées. La "cabomination" n'était pas la seule partie de l'histoire de Ravensbr à être oubliée, tout comme la lutte pour la survie.

Quelques jours plus tard, une voix française s'est exprimée sur mon répondeur. C'était le Dr Louise Le Porz (maintenant Liard), le médecin de M&# xe9rignac que j'avais supposé mort. Au lieu de cela, elle m'invitait à rester avec elle à Bordeaux, où elle habitait maintenant. Je pouvais rester aussi longtemps que je le voulais car il y avait beaucoup de choses à dire. “Mais tu ferais mieux de te dépêcher. J'ai 93 ans.

Peu de temps après, j'ai pris contact avec B&# xe4rbel Schindler-Saefkow, l'auteur de Livre de mémoire. B&# xe4rbel, la fille d'un prisonnier communiste allemand, compilait une base de données des prisonniers qu'elle avait voyagés loin en rassemblant des listes de noms cachés dans des archives obscures. Elle m'a envoyé l'adresse de Valentina Makarova, une partisane biélorusse, qui avait survécu à la marche de la mort d'Auschwitz. Valentina a répondu, suggérant que je lui rende visite à Minsk.

Chargement.

Au moment où j'ai atteint la banlieue de Berlin&# x2019, la neige diminuait. J'ai passé un panneau pour Sachsenhausen, l'emplacement du camp de concentration pour hommes, ce qui signifiait que je me dirigeais dans la bonne direction. Sachsenhausen et Ravensbr&# xfcck avaient des contacts étroits. Les hommes&# x2019s camp ont même cuit le pain des femmes&# x2019s les pains ont été chassés sur cette route tous les jours. Au début, chaque femme recevait un demi-pain chaque soir. À la fin de la guerre, ils ont à peine reçu une tranche et les « bouches inutiles » comme les nazis appelaient celles dont ils voulaient se débarrasser » n'en ont reçu aucune.

Himmler&# x2019s empire SS était vaste : au milieu de la guerre, il y avait jusqu'à 15 000 camps nazis, qui comprenaient des camps de travail temporaire et des milliers de sous-camps, liés aux principaux camps de concentration, disséminés dans toute l'Allemagne et la Pologne. Les plus gros et les plus monstrueux furent ceux construits en 1942, selon les termes de la Solution Finale. À la fin de la guerre, environ six millions de Juifs avaient été exterminés. Les faits du génocide juif sont aujourd'hui si bien connus et si accablants que beaucoup de gens supposent que le programme d'extermination d'Hitler consistait uniquement en l'Holocauste juif.

Les gens qui posent des questions sur Ravensbr&# xfcck sont souvent surpris que la majorité des femmes tuées là-bas n'étaient pas des Juifs.

Aujourd'hui, les historiens différencient les camps mais les étiquettes peuvent induire en erreur. Ravensbr&# xfcck est souvent décrit comme un « camp de travail d'esclaves », mais le travail d'esclave n'était qu'une étape sur le chemin de la mort. Les prisonniers à l'époque appelé Ravensbr&# xfcck un camp de la mort. La survivante et ethnologue française Germaine Tillion l'a appelé un lieu d'"extermination lente".

En quittant Berlin, la route vers le nord traverse des champs blancs avant de s'enfoncer dans les arbres. De temps en temps, je passais devant des fermes collectives abandonnées, vestiges de l'époque communiste.

Au fond de la forêt, la neige avait dérivé et il était devenu difficile de trouver le chemin. Les femmes de Ravensbr&# xfcck étaient souvent envoyées à travers la neige pour abattre des arbres dans les bois. La neige collait à leurs sabots de bois, si bien qu'ils marchaient sur des plates-formes de neige, les chevilles se tordant au fur et à mesure. Des chiens alsaciens tenus en laisse par des gardiennes leur sautaient dessus s'ils tombaient.

Les noms des villages forestiers commençaient à me sembler familiers d'après les témoignages que j'avais lus. Puis la flèche de l'église F&# xfcrstenberg est apparue. Du centre de la ville, le camp était assez invisible, mais je savais qu'il se trouvait juste de l'autre côté du lac. Les prisonniers ont dit avoir vu la flèche lorsqu'ils sont sortis des portes du camp.

De l'autre côté de F&# xfcrstenberg une route forestière pavée &# x2014 construit par les prisonniers &# x2014 a conduit au camp. Des maisons aux toits en pente sont apparues sur la gauche de la carte de Vera&# x2019s, je savais que c'étaient les maisons où vivaient les gardes. L'une avait été transformée en auberge de jeunesse, où je passerais la nuit. Le décor d'origine des gardes avait depuis longtemps été supprimé pour être remplacé par des installations modernes immaculées, mais les occupants précédents hantaient toujours leurs anciennes chambres.

Le lac s'ouvrait sur ma droite, vaste et blanc glacé.

Le camp de l'usine Siemens, à quelques centaines de mètres au-delà du mur sud, était envahi par la végétation et difficile à atteindre, tout comme l'annexe, appelée le camp de jeunes, où tant de tueries avaient eu lieu. Je devais imaginer à quoi ils ressemblaient, mais je n'avais pas à imaginer le froid. Les prisonniers se tenaient ici sur la place du camp pendant des heures dans leurs vêtements de coton. J'ai cherché refuge dans le 𠇋unker,” le bâtiment de la prison en pierre, ses cellules converties pendant la période de la guerre froide en mémoriaux aux morts communistes. Des listes de noms étaient inscrites sur du granit noir brillant.

En dehors des murs du camp, j'ai trouvé d'autres mémoriaux, plus intimes. Près du crématorium se trouvait un long passage sombre avec de hauts murs, connu sous le nom d'allée de tir. Un petit bouquet de roses avait été placé ici, ils seraient morts s'ils n'avaient pas été gelés. Il y avait une étiquette avec un nom.

Il y avait trois petits bouquets de fleurs dans le crématorium, couchés sur les fours, et quelques roses éparpillées au bord du lac. Depuis que le camp était redevenu accessible, d'anciens détenus venaient se souvenir de leurs amis décédés. J'avais besoin de trouver plus de survivants pendant qu'il était encore temps.

J'ai compris maintenant ce que ce livre devrait être : une biographie de Ravensbrá, commençant au début et se terminant à la fin. Le livre tenterait de faire la lumière sur les crimes nazis contre les femmes, en montrant, en même temps, comment une compréhension de ce qui s'est passé dans le camp pour femmes peut éclairer l'histoire nazie au sens large.

Tellement de preuves avaient été détruites, tellement oubliées et déformées. Mais une grande partie avait survécu et de nouvelles preuves devenaient disponibles tout le temps.

Le plus important pour ce livre serait la voix des prisonniers eux-mêmes, ils seraient mon guide quant à ce qui s'est réellement passé.

Le soleil a percé brièvement alors que je me tenais près du stand de tir. Des palombes hululaient au sommet des tilleuls, rivalisant avec le bruit de la circulation qui défilait. Un car transportant des écoliers français s'était arrêté et ils fumaient des cigarettes.

Je regardais de l'autre côté du lac gelé en direction de la flèche de l'église F&# xfcrstenberg.Au loin, des ouvriers circulaient dans un chantier naval. Des estivants sortaient les barques sans se rendre compte des cendres qui traînaient au fond du lac. La brise soufflait une rose rouge sur la glace.

© 2015 Sarah Helm, extrait du prologue de Si c'est une femme, publié par Little, Brown.


La résistance est un fil conducteur dans A Call to Spy et Radium Girls

Comme la plupart des films reprenant des histoires de femmes, celui-ci se concentre sur les années de ses plus grandes réalisations. Virginia mentionne simplement son passé dans sa première interview avec Vera. Elle avait tenté de rejoindre les services de renseignement américains, mais le département d'État l'a rejetée à cause de sa prothèse. Elle est allée en France en tant que conductrice d'ambulance en temps de guerre et a ensuite travaillé au bureau de l'ambassade américaine à Londres. Alors que A Call to Spy est fidèle aux faits et aux trajectoires de base de la carrière de ses héroïnes, il fictionnalise leurs relations. Vera connaissait Virginia, mais ne l'a pas recrutée comme elle le fait dans le film. La vraie Noor a travaillé pour Vera, mais elle et Virginia n'ont pas partagé de chambre pendant leur formation SOE et se sont retrouvées en France comme elles le font à l'écran. Les changements, dit Thomas, « m'ont permis de mettre Noor et Virginia ensemble dans le temps et l'espace, comme l'a fait Hidden Figures. Je les appelle les figures cachées du monde des espions. Ce film était à 100 % une référence ».

Le film A Call to Spy est basé sur l'histoire vraie de Virginia Hall et de ses collègues (Crédit : Amazon Prime)

Lier les histoires a également rendu le film plus pertinent dans le monde globalisé d'aujourd'hui. « Je m'intéressais au concept de la façon dont les femmes de différentes nationalités et origines se sont unies pour résister à un mal commun », dit Thomas. Tout au long du film, Vera est suspecte dans son propre département car elle est juive et née à l'étranger. Elle craint que sa citoyenneté britannique ne soit pas acquise et qu'elle soit expulsée. Noor, née d'un père indien et d'une mère anglaise, est une musulmane et une pacifiste qui insiste sur le fait qu'elle a un rôle à jouer dans la lutte contre les nazis.

Danger et drame

La résistance est un fil conducteur dans A Call to Spy et Radium Girls, que Pilcher a co-réalisé avec l'une de ses scénaristes, Ginny Mohler. Radium Girls débute en 1925 dans une usine où des femmes peignent des chiffres phosphorescents sur les cadrans des montres. Ils lèchent les pinceaux, chargés de peinture au radium, pour dessiner plus précisément. L'entreprise, American Radium, vend également de l'eau infusée au radium comme élixir magique. Les héroïnes sont basées sur des sœurs de la vie réelle qui ont poursuivi l'entreprise pour laquelle elles travaillaient et ont découvert que les propriétaires étaient au courant du danger mortel du radium depuis des années.

Comme elle le fait dans A Call to Spy, Pilcher crée ici un monde atmosphérique et des personnages avec lesquels les téléspectateurs peuvent sympathiser. Joey King joue Bessie, qui rêve de devenir une star d'Hollywood, et Abby Quinn est Josie, qui aspire à visiter l'Égypte lors d'une fouille archéologique. Josie est l'ouvrier le plus rapide et le meilleur de l'usine, mais tombe bientôt malade. Le médecin de l'entreprise lui dit qu'elle va bien, bien qu'elle crache du sang et perd ses dents.

Le vernis à ongles brillant et chargé de radium que porte Bessie est un exemple de l'utilisation puissante par le film des détails d'époque. Mais la lutte des héroïnes pour la vérité ne pouvait pas être plus opportune, démontrant comment les personnages historiques peuvent résonner dans le présent. Bien que Radium Girls ait été créée avant la découverte de Covid-19, Pilcher voit l'histoire comme "parallèle à ce qui se passe aujourd'hui dans le monde de Covid, où la science est niée, certaines personnes disent que quelque chose est sûr quand ce n'est pas le cas, et vous voyez des gens mourant".

Dans Radium Girls, Joey King incarne un ouvrier d'usine qui résiste courageusement à ses patrons (Crédit : Alamy)

Aussi vivantes que soient ces héroïnes à l'écran, les films ne racontent qu'une partie de leur histoire. A Call to Spy se termine alors que la guerre est toujours en cours. Le drame irrésistible de la vie réelle de Virginie, dans toute sa portée, est couvert dans une biographie majeure publiée l'année dernière, A Woman of No Importance de Sonia Purnell: The Untold Story of the American Spy Who Helped Win World War Two. Après la guerre, elle est devenue l'une des premières femmes de la CIA nouvellement formée, mais aujourd'hui même la CIA reconnaît que l'agence ne l'a pas bien utilisée. Un rapport déclassifié cité par Purnell dit que Virginia a été retenue "parce qu'elle avait tellement d'expérience qu'elle a éclipsé ses collègues masculins, qui se sentaient menacés par elle". En 2016, la CIA a donné son nom à un bâtiment. Ce n'est pas une restitution complète, mais c'est quelque chose. Raconter son histoire à l'écran, ainsi que celles d'autres héroïnes méconnues, est un hommage vivant plus dynamique que n'importe quel bâtiment pourrait l'être.

A Call to Spy est maintenant diffusé aux États-Unis et au Royaume-Uni. Radium Girls est dans les cinémas et en streaming aux États-Unis, et commence à diffuser au Royaume-Uni le 15 décembre.

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Les femmes espionnes pendant la Seconde Guerre mondiale étaient bien meilleures à garder des secrets que leurs homologues masculins

"Les lèvres lâches font couler les navires", a averti une célèbre affiche de la Seconde Guerre mondiale. Alors que les hommes dominaient le jeu d'espionnage pendant la Seconde Guerre mondiale, les femmes auraient pu être meilleures dans ce domaine. Pourquoi? Parce qu'ils ont pris à cœur l'avertissement de l'affiche et n'en ont jamais parlé. Les femmes de cette époque avaient appris à cacher leurs vrais sentiments aux hommes et, par extension, au monde. "Les filles étaient douées pour les jeux de rôle", a rappelé l'entraîneur d'espionnage britannique Leslie Fernandez dans Marcus Binney's Les femmes qui ont vécu pour le danger. « La survie ne demandait pas seulement de la force physique, mais la capacité de vivre une histoire de couverture, dans laquelle les femmes pouvaient exceller. »

La ligne officielle sur la façon dont les Britanniques ont brisé les codes allemands, qu'ils ont surnommés «Ultra», a été entièrement cachée jusqu'en 1974, lorsque l'espion anglais Frederick Winterbotham (un homme, je note) a publié L'Ultra Secret, révélant les décryptages désormais légendaires de Bletchley Park. La casseuse de code Mavis Batey, qui avait 53 ans en 1974, a été choquée de voir ce qu'elle avait gardé secret pendant 30 ans soudainement dans la sphère publique. « Pourrions-nous maintenant dire à la famille pourquoi nous étions si doués pour les anagrammes, le Scrabble et les mots croisés ? » elle a écrit dans l'anthologie Bletchley de Michael Smith Action ce jour.

En exposant les activités de Bletchley, Frederick n'a pas donné à Mavis et aux autres femmes qui ont travaillé dans le "cottage" de décryptage de Bletchley leur dû. Les hommes de cette époque n'aimaient pas donner aux femmes le mérite du travail cérébral – rester assis tard le soir avec un crayon et du papier, ou lutter avec des machines qui imitaient la façon dont leurs ennemis encodaient le message. Le public a préféré s'accrocher au stéréotype de la rare espionne en femme fatale. Mavis fulminait contre un ancien écrivain masculin qui insistait sur le fait qu'une belle espionne surnommée Cynthia avait enfreint un important code naval italien à la manière féminine. Elle avait soi-disant captivé l'attaché italien à Washington pour lui voler les livres de codes. Grâce à Cynthia, les Britanniques remportent la bataille de Matapan.

Pas vrai du tout, a déclaré Mavis. Elle le savait, parce qu'elle avait elle-même brisé le code. "Si nous avions eu de tels livres, nous n'aurions pas eu besoin de décrypteurs car cela aurait été un jeu d'enfant", renifla Mavis.

Son patron de Bletchley, Dilly Knox, connaissait la valeur de ses «filles» et a composé un poème léger en leur honneur, les femmes qui ont vraiment vaincu Mussolini. « Ceux-ci ont mis à genoux votre chute et votre ruine, mais vos oreilles étaient loin / Des filles anglaises bruissant des papiers pendant la journée détrempée de Bletchley. »

Les femmes ne faisaient pas que bruisser des papiers, elles allaient aussi sur le terrain. Par nécessité au Royaume-Uni, avec presque tous les hommes partis combattre Hitler à l'étranger, un grand nombre de femmes britanniques sont entrées dans le jeu de l'espionnage sous le Special Operations Executive (SOE), le vrai truc de cape et de poignard, et ont constitué un tiers de ce secret. service.

« Dans le monde réel des espions, Vera Atkins était le patron », a écrit le célèbre auteur de 007 Ian Fleming, un homme du renseignement naval. Bien que quelques personnes choisies savaient que Vera était née en 1908 sous le nom de Vera Maria Rosenberg, une Juive roumaine via l'Allemagne et l'Afrique du Sud, personne ne savait qui elle vraiment était. Vera "est devenue connue comme étant discrète, franche, gentille, impitoyable, belle, terne, un papillon social, un érudit, fièrement juif, [et] plus anglais que la fille d'un vicaire", a écrit son biographe William Stevenson dans Espionneuse.

Elle avait 31 ans lorsque la Seconde Guerre mondiale éclata dans son pays d'adoption, la Grande-Bretagne. Son riche père, conseiller financier du roi de Roumanie, avait veillé à ce que Vera ait un mélange pratique de réalisations: tirer avec des armes à feu, monter à cheval et danser. La première grande mission de Vera – avant la guerre alors qu'elle n'avait que 23 ans – était de desserrer les lèvres de l'ambassadeur d'Allemagne en Roumanie, et Vera l'a amené à parler d'Hitler alors qu'ils dînaient dans de bons restaurants.

Les hommes de cette époque n'aimaient pas donner aux femmes le mérite du travail cérébral – rester assis tard le soir avec un crayon et du papier, ou lutter avec des machines qui imitaient la façon dont leurs ennemis encodaient le message.

Elle s'est faufilée en Pologne trois jours après l'invasion des nazis pour sauver les principaux décrypteurs polonais. Vera était également pilote d'avion. N'y avait-il rien qu'elle ne puisse faire ? « Les femmes sont les meilleures dans un tel travail clandestin », a-t-elle déclaré à son compagnon, Elder Wills, qui a développé des gadgets d'espionnage pour le SOE. Il n'était pas en désaccord. Leur conversation s'est tournée vers la politique, Vera soutenant un socialiste. Wills a déclaré que Churchill ne soutiendrait jamais un socialiste au parlement. "Winston a changé d'avis", a déclaré Vera. "Tout comme il a changé d'avis à propos des tueurs de femmes."

Et bien il pourrait, quand certains des agents masculins pourraient être des frimeurs et de grandes gueules. Considérez cet espion américain à Istanbul en 1944 : lorsque Lanning MacFarland est entré dans une boîte de nuit locale, la musique s'est arrêtée et un projecteur s'est braqué sur lui. Ensuite, l'orchestre a entonné une chanson apparemment intitulée "Boop, Boop, Baby, I'm a Spy!" comme raconté dans l'histoire de la CIA d'Evan Thomas Les meilleurs hommes.

Vera avait un talent particulier pour recruter les bonnes femmes. Elle les scrutait avec circonspection, car sa position de directrice du SOE était tenue secrète même pour ses collègues espions. L'une des rares personnes à connaître son véritable rôle était impressionnée par sa déclaration calme mais impitoyable : « Nous savons que de très mauvais hommes planifient de très mauvaises choses. Nous devons découvrir qui ils sont et les tuer.

Les agents de Vera sont eux-mêmes devenus légendaires. Virginia Hall avait une couverture en tant que correspondante pour le Temps de Chicago en France. Après l'invasion des nazis, elle prétendit être canadienne-française et devint le chef d'une maison sûre à Lyon, où elle cacha des militaires alliés « qui se frayaient un chemin hors des camps de prisonniers » alors qu'ils s'échappaient vers des zones neutres comme l'Espagne. Peu importe qu'elle ait une jambe de bois, qu'elle appelait Cuthbert, elle a construit ses propres unités de combat. Un chef de la Gestapo grommela : « Je donnerais n'importe quoi pour mettre la main sur cette garce canadienne !

Outre l'Europe, les femmes étaient également actives dans l'espionnage en Extrême-Orient pendant la guerre. Le service d'espionnage américain, l'Office of Strategic Services (OSS), a maintenu son bureau régional de Kandy, en Inde, où des agents surveillaient la Birmanie, la Thaïlande et d'autres pays stratégiques. Kandy était également le quartier général de l'amiral Lord Mountbatten, commandant suprême des opérations alliées combinées. Un lieu grisant pour une innocente fille californienne de 30 ans, Julia Child. Elle et son amie débutante Betty MacDonald étaient du même acabit, admettant joyeusement qu'elles n'étaient que des personnalités d'espionnage, comme le raconte la biographie de Julia par Jennet Conant, Une affaire secrète. Cependant, leur compatriote OSS Jane Foster était d'un moule différent. Elle a fait bavarder les autres, mais n'a rien donné d'elle-même alors qu'elle est devenue l'amie de tout le monde. "Elle était la fille la plus joyeuse sur terre ou sur mer", a déclaré un lieutenant de l'OSS. Jane était aussi cosmopolite : elle a passé les années 1930 à sillonner les salons de Paris et de l'Allemagne nazie, et a vécu un temps aux Indes néerlandaises. Elle parle couramment le français et le malais.

Julia, Betty et Jane ont commencé dans le département de propagande de l'OSS, mais elles ont reçu une formation complète de détective, qui comprenait la piste secrète et l'utilisation des armes. Au moment où elles sont arrivées en Inde, les trois femmes ont été promues à l'évaluation des rapports clandestins et au suivi des agents secrets sur le terrain. Jane était le seul membre de l'équipe féminine de l'OSS - qui était basée dans des bungalows périphériques du complexe de commandement - à être invitée aux fabuleuses fêtes de Lord Mountbatten au palais colonial.

Vers la fin de la guerre, alors que les États-Unis et le Royaume-Uni se disputaient la suprématie des espions en Extrême-Orient, Julia a été transférée à Kunming, en Chine, pour surveiller la montée du communisme là-bas. L'Amérique espérait empêcher le communisme de s'étendre à la Birmanie et à la Thaïlande voisines, le décor de mon roman d'espionnage Double langage. Pendant ce temps, Jane a été chargée de rapatrier les prisonniers de guerre en Indonésie, de documenter les crimes de guerre et de rédiger des rapports quotidiens sur les développements politiques sur le terrain.

Moins de dix ans après l'apogée de Jane, le FBI l'a accusée d'être une espionne russe pendant les chasses aux sorcières de McCarthy. Jane l'a nié, et son amie de l'OSS Betty a refusé de le croire. La pragmatique Julia est restée silencieuse sur son opinion pendant des décennies jusqu'à ce que, dans une interview vers la fin de sa vie, elle se contente de hausser les épaules en se référant à "cette fille fascinante et amusante, Jane Foster, qui s'est avérée être un agent russe".

Certes, ni Jane ni Julia n'ont les lèvres lâches. Sucez ça, M. Boop Boop Baby.


Remarques

Le livre original est comme ça.

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